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JOHN J PERSHING: UN LEADER NATUREL

JOHN J PERSHING: UN LEADER NATUREL

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Le général des armées, John J. Pershing (1860-1948) est né au Missouri un an avant la guerre entre les États. Un de ses premiers souvenirs était de son père fièrement unioniste et anti-esclavagiste qui barricadait la maison et retenait les pillards pro-esclavagistes (quand Pershing avait quatre ans).

À la fin de son adolescence, il est devenu professeur d'école, et a montré une facilité pour faire face aux jeunes durs, et parfois à leurs parents - du moins dans le cas d'un agriculteur à l'âme qui est venu à l'école assermenter assassiner, emballer une arme à feu , et à la recherche de vengeance contre l'enseignant qui avait osé fouetter son fils pour avoir donné des coups de pied à un chien. Le fidèle John J Pershing s'est présenté au fermier et l'a convaincu de régler l'affaire mano-a-mano; Pershing, âgé de dix-huit ans, a pris le fermier à part et, de façon brutale, le fermier et son fils sont venus voir les choses comme Pershing.

Lorsqu'il ne fixait pas la loi dans la salle de classe, il suivait lui-même les cours dans un petit collège local, où il rassemblait suffisamment de crédits pour obtenir un baccalauréat dans quelque chose appelé «didactique scientifique». Lorsque l'occasion se présenta de prendre les qualifications examen pour West Point, il l'a saisi, non pas parce qu'il voulait être un soldat - il avait l'intention de pratiquer le droit - mais parce qu'il considérait cela comme un billet gratuit pour une éducation de qualité. Il a réussi l'examen de qualification préliminaire, puis s'est frayé un chemin à travers le test d'entrée encore plus exigeant à l'Académie.

JOHN J PERSHING: UN LEADER NATUREL

Plus âgé que la plupart de ses camarades cadets - en fait, à vingt-deux ans, Pershing était juste en dessous de la limite d'âge pour entrer à l'Académie - il a naturellement pris le commandement; et pour quelqu'un souvent considéré comme austère, non sentimental et un peu martinet, il était étonnamment proéminent dans les danses et populaire auprès des filles. Certains semblaient méprisants à ce sujet, mais parmi ses camarades, il était un soldat de soldat, et son intérêt à présenter une apparence immaculée était aussi militaire que social. Sa seule caractéristique anti-spirituelle - inattendue dans une discipline si auto-disciplinée - était qu'il était toujours en retard. Étudiant moyen, il est néanmoins président de classe et capitaine des corps de cadets. Il a obtenu son diplôme et a été nommé sous-lieutenant en 1886. Étant donné le choix des branches, il a choisi la cavalerie, espérant obtenir un coup de feu dans certains combats indiens.

Son souhait a été exaucé lors de sa toute première affectation, lorsqu'il a été envoyé au Nouveau-Mexique et s'est battu contre les Apaches en maraude. Il a ensuite vu des actions contre les Sioux dans le Dakota du Sud. Tout au long de ses années en tant que combattant indien, John J Pershing s'est distingué comme un officier dur, talentueux et dévoué. Il a appris lui-même les langues indiennes; dirigé une entreprise de scouts sioux; est devenu un tireur d'élite avec revolver et fusil; pris soin de ses hommes dans une mesure inhabituelle, s'assurant qu'ils étaient correctement pourvus de vêtements, de fournitures et d'équipement (en particulier pendant la campagne d'hiver dans le Dakota du Sud); et se retirait presque invariablement avec un livre à la main. Avant de prendre ses fonctions d'instructeur à West Point en 1897, il commandait une unité de «Buffalo Soldiers», des cavaliers noirs, dans le Montana. Sa mission était d'attraper et de renvoyer des Indiens cris renégats au Canada. Il avait déjà attiré l'attention du combattant indien vétéran, le général Nelson Miles, qui avait fait de Pershing son aide de camp et l'avait ensuite recommandé comme instructeur à l'Académie militaire.

Il réussit moins bien avec les cadets de West Point qu'avec les cadets du Nebraska. Les West Pointers l'ont trouvé trop strict de moitié. Derrière son dos, ils l'ont appelé «Nigger Jack», d'après son expérience avec les soldats buffles. Ce qui a commencé comme une insulte est devenu son nomme de guerre, pour rien de mieux décrit la personnalité dure et dure de Pershing que "Black Jack" - le genre qu'on craque sur le crâne d'un autre.

Lorsque la guerre hispano-américaine a éclaté en 1898, les instructeurs de West Point ont été accusés de rester à leur poste et de former de nouveaux officiers.John J Pershing voulait naturellement voir de l'action. Il plaida sa cause, réussit et rejoignit ses soldats de Buffalo, cette fois en tant que quartier-maître du 10e régiment de cavalerie. Ce n'était pas le travail qu'il voulait, mais au milieu du chaos de la préparation de l'invasion de Cuba, il s'est assuré que ses hommes étaient aussi bien approvisionnés que possible. À Cuba, sa conduite sous le feu hostile a été exemplaire. Son commandant, le colonel Theodore Baldwin, était tellement impressionné qu'il a écrit à Pershing une lettre déclarant catégoriquement: «J'ai participé à de nombreux combats et pendant la guerre de Sécession, mais sur ma parole:« Tu étais l'homme le plus cool et le plus courageux que j'ai jamais vu sous le feu ma vie. »» Pershing chargea la colline de San Juan, lutta contre le paludisme (qui traversa les Américains) et ajouta à ses fonctions d'adjudant régimentaire et de commandant de trois troupes de cavalerie. Même avec de la fièvre, il savourait ses responsabilités supplémentaires.

Des années ont passé. Le 9 mars 1916, le chef rebelle mexicain Pancho Villa, en colère contre le soutien américain à son ennemi juré, le président mexicain Venustiano Carranza, et avide de fournitures, a fait une descente à Columbus, au Nouveau-Mexique, tuant dix-huit Américains et laissant plus de deux cents de ses propres banditos parmi les victimes. La mission de Pershing était de le traquer (avec l'aide des éclaireurs Apache), de le punir et d'éviter de provoquer le gouvernement mexicain, qui était lui-même en guerre contre Villa mais n'a pas accueilli de gringos de l'autre côté de la frontière. La colonne de Pershing a parcouru des centaines de kilomètres en territoire mexicain. Alors que Villa évitait la capture, les soldats de Pershing ont ensanglanté le banditti de Villa (et Villa lui-même) et ont effectivement mis fin à la menace de guérilla à la frontière sud de l'Amérique. C'était, de facto, un formidable exercice d'entraînement. Pershing avait sous ses ordres la plus grande armée américaine sur le terrain depuis la guerre entre les États. Le fait que les hommes de Pershing aient eu des escarmouches avec les troupes mexicaines, qui ne sont pas parvenues à dégénérer en guerre, n'a fait qu'ajouter à la vigueur de l'expérience utile à l'exercice lorsque, à peine deux mois plus tard, les États-Unis étaient officiellement en guerre contre l'Allemagne.

Le secrétaire à la Guerre Newton Baker a restreint la compétition pour le commandement de la Force expéditionnaire américaine à deux candidats - Leonard Wood et John J Pershing. Wood, bien que l'aîné des deux, avait l'inconvénient d'être très politique, un ami de Theodore Roosevelt et un éventuel candidat républicain à la présidentielle. Tout cela a fait bondir Pershing au sommet de la liste - et Baker est resté résolument fidèle à son commandant choisi. Pershing avait besoin de loyauté car sa tâche était formidable. Il a dû créer, à partir des éléments essentiels les plus élémentaires déjà existants, une nouvelle armée massive qui pourrait rejoindre la ligne de combat en Europe. Il aurait, au moins, très peu d'ingérence de la Maison Blanche. Le président dédaignait les questions militaires et sa seule instruction à Pershing était entièrement du goût du général. La première et presque constante bataille de Pershing fut d'empêcher l'infanterie américaine d'être divisée en unités de remplacement pour les Français et les Britanniques. Cette approche anglo-française avait derrière elle la logique de la vitesse: elle amènerait plus rapidement les troupes de combat américaines sur le front. Du point de vue des Alliés occidentaux, il avait l'avantage supplémentaire d'accélérer les pertes américaines, qui, selon eux, chaufferaient le sang du peuple américain pour avoir sauté dans la mêlée.

John J Pershing insistait pour que le corps expéditionnaire américain demeure un commandement américain indépendant, entier et entier, et ne soit pas fusionné au coup par coup dans les armées britannique et française. Les ordres du président Wilson à Pershing, via Newton Baker, ont déclaré:

Dans les opérations militaires contre le gouvernement impérial allemand, vous êtes invité à coopérer avec les forces d'autres pays employées contre cet ennemi; mais ce faisant, l'idée sous-jacente doit être gardée à l'esprit que les forces des États-Unis sont une composante séparée et distincte des forces combinées, dont l'identité doit être préservée. Cette règle fondamentale est sujette à des exceptions mineures dans des circonstances particulières que votre jugement peut approuver… Vous exercerez toute discrétion pour déterminer le mode de coopération.

Tout comme le feld-maréchal Haig et le maréchal Joffre semblaient incarner leurs nationalités respectives, Pershing correspondait à l'image britannique et française de ce que devrait être un officier américain: un homme d'affaires militaire en forme, confiant, aux mâchoires fermes et sans fioritures. Même si ses adversaires étaient jusque-là limités aux Indiens et aux banditos, aux Moros et aux Espagnols, derrière lui se trouvait l'immense promesse de la main-d'œuvre américaine - si seulement elle pouvait être mobilisée, entraînée et appliquée à temps sur le front occidental.

Mis à part les raids de tranchées et les échauffourées, il a fallu plus d'un an pour que John J Pershing soit nommé commandant de l'American Expeditionary Force jusqu'à sa première grande bataille, à Cantigny. Mais une fois engagé, Pershing s'attendait à ce que ses hommes fassent preuve de ténacité. À Cantigny, ils l'ont fait, prenant et maintenant leur position au prix de plus d'un millier de victimes. Un petit théâtre de guerre, peut-être, mais assez grand pour ceux qui y étaient, et assez grand pour que Pershing prouve que les Américains pouvaient tenir une position que les Français n'avaient pas. En juin 1918, les Américains ont de nouveau fait leurs preuves, cette fois à Belleau Wood. C'est un petit coin d'enfer qui a coûté aux Marines cinq mille victimes, mais une fois de plus, les Américains ont montré un esprit offensif qui avait longtemps abandonné les Français et qui avait impressionné les Allemands. Pershing, visitant un hôpital après la bataille, a reçu des excuses d'un Marine blessé pour ne pas avoir salué. Son bras droit était parti. Pershing a répondu: «C'est moi qui dois vous saluer.»7 En juillet, les hommes de Pershing ont repoussé l'assaut allemand à Château-Thierry, la 3e division méritant sa distinction de «Rocher de la Marne».

SUR LA VICTOIRE

Avec les offensives de Ludendorff passées, John J Pershing était pour continuer l'attaque. L'American Expeditionary Force pouvait désormais ramener, en gros, autant de combattants sur le front occidental que les Britanniques ou les Français. Ils étaient beaucoup moins expérimentés, mais leur esprit de corps était inégalé; en effet, leur seul véritable match était les unités d'élite de l'armée allemande. Malgré les machinations du maréchal Foch, qui voulait subordonner l'AEF aux Français, Pershing a obstinément insisté et, avec l'aide du général Pétain, a réussi à garder son armée intacte pour réduire Saint-Mihiel, ce que les Américains ont fait avant de se lancer rapidement dans action pour le grand coup de pouce final de la Campagne Meuse-Argonne. S'il y avait le moindre doute sur les prouesses de combat de l'AEF, sur son rôle crucial pour assurer une victoire alliée, il a été répondu ici.8 Comme Pershing a écrit plus tard de son plan audacieux pour vaincre les Allemands à Saint-Mihiel et ensuite pivoter dans l'offensive géante Meuse-Argonne, «Vu dans son ensemble, on pense que l'histoire ne fait pas le parallèle d'une telle entreprise avec un si grand armée… Ce n'est que ma foi absolue dans l'énergie et l'ingéniosité de nos officiers d'état-major et de ligne et le courage résolu et agressif de nos soldats qui m'ont permis d'accepter une tâche aussi prodigieuse.9 C'est Pershing qui les a fait avancer.

C'est également John J. Pershing qui a fait pression pour un armistice sur la base d'une reddition inconditionnelle - jusqu'à ce que le colonel House lui dise que les conditions de paix étaient une question politique. De l'avis de Pershing, les Allemands devaient être convaincus qu'ils étaient complètement battus. Il prévoyait que tout ce qui n'était pas une reddition inconditionnelle laisserait l'impression, en Allemagne, que certains n'avaient pas perdu la guerre, seulement la paix; et le sentiment revanchard, comme celui qui s'était répandu en France après la guerre franco-prussienne, se répandra en Allemagne. Il avait peut-être raison à ce sujet - les circonstances sont difficiles à juger rétrospectivement - mais quand on lui a dit de garder le nez à l'écart du règlement politique, il l'a fait. Entre-temps, il a aidé à gagner la guerre.

Cependant, John J Pershing avait une lueur d'ambition politique; à son retour aux États-Unis, il a fait savoir qu'il pourrait envisager une élection présidentielle en 1920. Lorsqu'il est devenu clair qu'il s'agissait d'un espoir querelleur, il s'est rapidement retiré. Le Congrès, quant à lui, le récompensa du rang le plus élevé jamais attribué à un officier militaire, le général des armées. Le seul autre général américain à détenir ce grade est George Washington, qui a obtenu la distinction à titre posthume en 1976. En 1921, Pershing a pris son dernier poste, en tant que chef d'état-major de l'armée. Il a essayé - et a largement échoué - de sauver l'armée des coupes budgétaires extrêmes du Congrès. Mais il a également essayé - et largement réussi - à maintenir le moral des corps d'officiers, à améliorer leur formation et leur éducation, et à créer un état-major prêt à relever tous les défis militaires. Il a pris sa retraite en 1924.

Les jours de John J Pershing en tant que chef d'état-major, démantelant l'armée qu'il avait créée, avaient été malheureux. Ses nuits n'étaient pas plus heureuses; il détestait la vie sociale de Washington. À la retraite, il s'est tourné vers la rédaction de ses mémoires (une autre tâche bruyante, bien qu'ils aient remporté un prix Pulitzer); à la tête de l'American Battle Monuments Commission10 (moins gênant, en partie parce qu'il était aidé par un major très efficace nommé Dwight David Eisenhower); et plaider en faveur de la préparation militaire. La Seconde Guerre mondiale ne l'a pas surpris. Il n'avait aucun rôle direct dans la guerre (à ce moment-là, il vivait au Walter Reed Army Hospital) mais jouait un rôle indirect à travers les généraux qu'il avait aidé à former, en particulier George Marshall (qu'il admirait), George S. Patton (qui il aimait), et Douglas MacArthur (qu'il tolérait) - et les Moros, qui se souvenaient encore de lui et avaient tué des Japonais en son nom. Il est décédé en 1948. On peut dire de peu de généraux qu'ils n'ont jamais perdu une bataille. On peut dire de John J. Pershing.

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Cet article est tiré du livre The Yanks Are Coming! Une histoire militaire des États-Unis pendant la Première Guerre mondiale© 2014 par H.W Crocker III. Veuillez utiliser ces données pour toute référence. Pour commander ce livre, veuillez visiter sa page de vente en ligne sur Amazon ou Barnes & Noble.

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