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Le début de la Première Guerre mondiale: le déclenchement de la Grande Guerre

Le début de la Première Guerre mondiale: le déclenchement de la Grande Guerre

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Lorsque Sir Edward Gray, le ministre britannique des Affaires étrangères, a appris que l'Allemagne avait déclaré la guerre à la France, il regardait les réverbères s'allumer sous la fenêtre de son bureau. Il a fait remarquer à un ami: «Les lampes s'éteignent partout en Europe; nous ne les reverrons plus de notre vivant. »Aux États-Unis, les lampes continueraient à brûler avec éclat, et elles seraient à nouveau allumées en Europe, mais seulement après que le Nouveau Monde soit venu rétablir l'équilibre dans l'Ancien.

Pour atteindre la France, l'Allemagne a envahi la Belgique. Mais la Belgique était plus que débordée, terrorisée. Alors que les propagandistes exagéraient les atrocités allemandes en Belgique, la réalité était assez frappante. Les Allemands ont rasé des villages belges et exécuté des villageois - hommes, femmes et enfants, pour finalement compter des milliers -en masse. Les prêtres, en tant que figures d'autorité et symboles potentiels de résistance, étaient des cibles particulières. Si cela en a indigné certains, encore plus ont été scandalisés par l'incendie et le pillage de la célèbre ville universitaire de Louvain. En cinq jours, à partir du 25 août 1914, les Allemands pillent la ville. Sa célèbre bibliothèque, avec sa collection de manuscrits médiévaux, a été incendiée; ses habitants ont été chassés en tant que réfugiés.

LA NÉCESSITÉ NE CONNAIT PAS DE LOI »

Les Allemands, cependant, croyaient mener une guerre pour la civilisation - pour les Allemands Kultur contre la décadence latine et la barbarie slave. L'état-major allemand hautement qualifié avait facilement adopté des idées sociales darwinistes et les avait appliquées à la conduite de la guerre, par exemple dans le livre du général Friedrich von Bernhardi. L'Allemagne et la prochaine guerre (publié en 1911). Il a appelé la guerre «une nécessité biologique» dans la lutte pour l'existence, ajoutant que la guerre «n'est pas simplement un élément nécessaire dans la vie des nations, mais un facteur de culture indispensable, dans lequel une véritable nation civilisée trouve la plus haute expression de force et vitalité."

Le premier problème était les Belges. Ils ont refusé de capituler, émoussant l'assaut allemand initial, faisant de lourdes pertes et ne se retirant que lorsque la détermination de l'armée allemande à respecter le calendrier à tout prix était soutenue par des armes lourdes. Malgré la vaillante résistance belge, le mastodonte allemand a bombardé son chemin à travers le pays: les Allemands ont pris Bruxelles le 20 août et se sont précipités en France.

Les Français, quant à eux, dans des manteaux traditionnels de parures bleues, des pantalons rouges, des officiers en gants blancs, tout cela donnait du courage à leurs coeurs sinon la dissimulation de l'ennemi pris d'assaut en Lorraine et dans la forêt des Ardennes à la rencontre des Allemands en mitrailleuses et artillerie retranchées. Les résultats étaient ceux que l'on pouvait attendre: un grand sacrifice pour la patrie. Au cours du seul mois d'août, 10% des corps d'officiers français ont perdu la vie.

Alors que les Allemands effectuaient leur large balayage à travers la Belgique et la France, ils ont frappé du pied le Corps expéditionnaire britannique (BEF) à l'extrême gauche de la ligne française dans la ville belge de Mons. Au début de la guerre, le Kaiser Wilhelm avait ordonné la destruction du BEF, le qualifiant de «petite armée méprisable». Elle était petite, du moins dans le contexte de la Grande Guerre. Environ 80 000 hommes du BEF étaient à la bataille de Mons le 23 août. Ce n'était pas méprisable, car les habitués britanniques ont stoppé l'avance allemande avant de recevoir l'ordre de se retirer contre un ennemi qui avait deux fois plus d'hommes et d'armes à feu. La bataille de Mons était le genre de chose que les Britanniques spécialisent dans les retraits héroïques qui, s'ils ne gagnent pas les guerres, illustrent au moins l'esprit bulldog. La bataille de Mons a inspiré une légende sur les anges de Mons, où Saint-Georges et les archers d'Agincourt auraient descendu du ciel pour aider les Britanniques.

À l'Est, l'Autriche a dû détourner des troupes de son offensive serbe pour repousser les Russes, et un Moltke inquiet a renforcé la Prusse orientale. Avant l'arrivée de ces renforts, la huitième armée allemande, dirigée par les généraux Paul von Hindenburg (appelés à la retraite pour faire face à la crise) et Erich von Ludendorff, avait fait tomber les roues du rouleau compresseur russe, détruisant sa deuxième armée à la bataille de Tannenberg (26 -30 août). Les pertes russes (170 000 victimes, dont plus de 90 000 se sont rendues) étaient plus importantes que l'ensemble de la huitième armée allemande, qui a fait 12 000 victimes. Le Hindenburg ferme et déterminé, l'incarnation des vertus dures et dévouées de l'aristocratie prussienne, est devenu un héros, tout comme le Ludendorff émotionnellement tumultueux et pas tout à fait aussi bien né. Ludendorff, brillant et agressif, s'était déjà fait un nom et s'était vu décerner le Blue Max pour sa conduite en Belgique, où il avait pris une épée et cogné aux portes de la citadelle de Liège, et accepté la reddition de centaines de soldats belges.

Bien qu'entravés à l'Ouest et plus nombreux qu'à l'Est, les Allemands écrasaient leurs ennemis, se révélant les meilleurs soldats d'Europe. Les Autrichiens, cependant, prenaient un coup. Le maréchal autrichien Conrad von Hötzendorff était aussi agressif que Ludendorff mais avec une armée incapable de réaliser ses plans ambitieux. À la fin de 1914, l'Empire des Habsbourg avait subi un nombre étonnant de victimes - plus de six cent mille hommes - et avait constamment besoin du soutien allemand. De nombreux officiers allemands ont estimé qu'être allié à l'Empire des Habsbourg était, selon la célèbre phrase, comme «enchaîné à un cadavre».

Alors que les Autrichiens se débattaient, les Allemands avaient traversé la Belgique et paraissaient désormais presque imparables: le gouvernement français se sentait obligé d'évacuer Paris le 2 septembre. Un Français très important, cependant, a conservé son savoir faire. Le commandant français, le général Joseph Joffre-morse-moustache, imposant, imperturbable-rallie son armée pour ce qui est devenu "le miracle de la Marne". Les troupes françaises, toujours dans leurs fiers manteaux bleus et pantalons rouge, est venu en ferry au front dans une armada de taxis français pressés en service d'urgence. Les Français ont frappé les Première et Seconde Armées allemandes épuisées, les entourant de trois côtés et les arrêtant en tremblant; Moltke a eu une dépression nerveuse, craignant qu'il ne soit tombé dans un désastre (bien que les Allemands aient pu se dégager); et le plan Schlieffen est tombé en morceaux. Deux millions d'hommes ont combattu lors de la première bataille de la Marne (5-12 septembre 1914), et la conséquence de cette bataille épique n'était pas seulement une parade anglo-française de la coupe et de la poussée allemandes, c'était une guerre de tranchées bloquée à partir de laquelle il ne semblait pas y avoir d'échappatoire.

IMPASSE

Quand le vétéran confédéré John Singleton Mosby a été invité à commenter la guerre des tranchées en Europe, il a dit que Robert E. Lee ou Stonewall Jackson auraient trouvé un moyen de contourner le problème. «En l'état, les forces ne font que tuer. L'objet de la guerre n'est pas de tuer. C'est pour désactiver le pouvoir militaire. »Mais avec tout le respect que je dois à Mosby, Jackson et Lee, il n'y avait pas de solution facile.

Si vous suiviez la guerre dans les journaux américains, vous suiviez un cours de recyclage rapide sur la géographie de l'Europe et de l'Asie alors que les généraux s'efforçaient de trouver un moyen de sortir de l'impasse sur le front occidental. En 1914, il y a eu la «course à la mer», les deux parties tentant de se déborder dans le nord-ouest de la France et le sud-ouest de la Belgique. Lorsque les tranchées d'affrontement des belligérants s'étendent de la Manche à la Suisse, il y a eu des tentatives pour détourner des flancs stratégiques plus éloignés, comme lors de la campagne de Gallipoli contre les Turcs en 1915. Des batailles massives n'ont pas manqué, mais en collant des épingles dans une carte on pouvait voir que d'énormes dépenses d'hommes déplaçaient souvent à peine les armées, ou les déplaçaient d'une manière qui semblait marginale à toute victoire ultime.

Les Français ont mené la première bataille d'Ypres (du 19 octobre au 22 novembre 1914), où chaque camp a tenté de gagner l'offensive dans le sud-ouest de la Belgique. Les pertes combinées qui en résultèrent furent de près de trois cent mille hommes. Alors que les puissances de l'Entente ont bloqué les tentatives allemandes de renouveler la poussée vers la droite du plan Schlieffen, la bataille a également marqué la fin des habitués britanniques, les «vieux méprisables». Ils avaient combattu avec brio tout au long de la bataille de Mons, mais étaient usés au rapide par des victimes.

La dernière bataille des Français avec le BEF fut la bataille de Loos (25 septembre au 14 octobre 1915) dans le nord-ouest de la France. Surpassant en nombre les Allemands devant lui, il pensait pouvoir se frayer un chemin à travers. Le résultat a fait cinquante mille victimes britanniques (y compris le fils de Rudyard Kipling, John, disparu, présumé mort) et la moitié du nombre d'Allemands. Les Britanniques ont essayé d'utiliser du chlore gazeux, déjà utilisé par les Allemands, pour surmonter la stase des tranchées. Au lieu de cela, il a soufflé sur les Britanniques, qui ont dû charger à travers leur propre brume de poison. Le manque de soutien et de remplacements d'artillerie pour les unités d'infanterie épuisées signifiait que pendant que les Britanniques capturaient Loos, ils ne pouvaient pas aller plus loin et étaient obligés de se retirer.

Au grand soulagement du lecteur de journal américain, le remplaçant de French fut le maréchal Sir Douglas Haig, nommé avec beaucoup moins de confusion. Haig avait l'avantage supplémentaire de confirmer les stéréotypes américains selon lesquels les commandants britanniques étaient tous des aristocrates britanniques bluff, bien tournés, bien élevés et à moustaches blanches (comme beaucoup d'entre eux l'étaient en effet). Haig a occupé le commandement des forces britanniques jusqu'à la fin de la guerre, c'est donc lui qui a finalement accueilli le général John J. Pershing, commandant des forces expéditionnaires américaines, fin juillet 1917, environ un mois après l'arrivée de Pershing en France.

Du côté français, les lecteurs de journaux américains auraient été familiers avec le général Joffre - qui est venu en Amérique en avril 1917 pour une mission de bonne volonté après la déclaration de guerre du Congrès - parce que les Américains se souvenaient encore de lui comme du héros qui avait sauvé la France à la bataille de la Marne. Joffre, comme Sir John French, avait cru que les Allemands pourraient être vaincus sur le front occidental si les alliés occidentaux appliquaient suffisamment d'artillerie et d'hommes au moment crucial. Cependant, trouver ce point crucial s'avérait extrêmement coûteux; ce n'était pas facile à découvrir.

Un autre général français familier était le compagnon héros de Joffre de la Marne, Ferdinand Foch. Écrivain et conférencier de renom sur la stratégie militaire et prétendument le meilleur esprit militaire de sa génération, il avait soixante-deux ans en août 1914, et jusqu'à ce moment-là, il n'avait jamais vu de combat. Il n'avait pas non plus servi à l'étranger, sur le terrain d'entraînement de l'empire français. Mais ces inconvénients étaient insignifiants par rapport à sa compréhension détaillée de l'armée allemande, qu'il avait toujours considérée comme l'ennemi principal. Le problème clé pour Foch était de savoir comment surmonter la supériorité militaire allemande en nombre, en équipement et en formation. Il trouva une partie de la réponse dans une affirmation patriotique de l'esprit français. L'esprit de Foch était l'une des légendes de la bataille de la Marne. Commandant la Neuvième Armée, son quartier général exposé à l'ennemi, il a proclamé: «Mon centre cède, ma droite est en retraite. Situation excellente. J'attaque. "

Foch et Haig étaient commandants lors de la bataille de la Somme, qui a duré de juillet à novembre 1916. Pour le lecteur du journal, ce fut sans aucun doute un événement horrible et impressionnant, avec plus d'un million de pertes combinées entre les Allemands et les Alliés de l'Ouest. . Pour les soldats dans les tranchées, ce fut un test de feu et d'endurance que la plupart d'entre eux rencontrèrent une force incroyable mais inoffensive, même avec «La mort vous sourit de partout et des obus infernaux de 5,9 pouces hurlant dans l'air et des éclats d'obus. la mort à tous les niveaux », a écrit un capitaine australien à ses parents. "Je ne sais pas combien de temps je l'ai supporté sans me briser." Il était "très reconnaissant d'avoir ma blessure car elle m'a fait sortir de la ligne de tir pour me reposer." Le repos, à part le type permanent, était difficile à venir par.

La bataille de la Somme était une offensive anglo-française pour briser la ligne allemande dans le nord-ouest de la France par un puissant assaut; l'espoir était de forcer un espace qui permettrait à la cavalerie (et aux chars, qui ont fait leur première apparition ici) de plonger, déclenchant une guerre de mouvement qui mettrait fin à l'impasse des tranchées. Les Britanniques ont perdu près de soixante mille victimes le premier jour de la bataille de la Somme en essayant de faire en sorte que cela se produise, avec un barrage d'artillerie en ouverture si bouleversant qu'il a été entendu à travers la Manche. Mais en quatre mois et demi de bataille, il n'y a jamais eu de fossé majeur à exploiter. La Somme était avant tout une bataille britannique, et Haig continuait de penser qu'une offensive poursuivie avec ténacité devait finalement «renverser» l'ennemi. Sa confiance résolue n'a pas été égalée par ses conseillers politiques à Londres, qui se demandaient comment de telles pertes pouvaient être justifiées, même dans le cadre d'une guerre d'usure, pour des gains territoriaux aussi minimes. Les lignes allemandes avaient été repoussées de six ou sept milles au plus.

La bataille de la Somme a été précédée et survécue par une autre bataille de coût aussi énorme, la bataille de Verdun, qui a opposé les Allemands aux Français de février à décembre 1916. Erich von Falkenhayn, successeur d'Helmuth von Moltke à la tête de l'état-major allemand (depuis novembre 1914), a reconnu que les attaques contre les lignes fortifiées étaient généralement futiles, mais a néanmoins conclu qu'un coup décisif pouvait être porté contre Verdun, une ville française fortement fortifiée du nord-est, qui se projetait dans une poche de la ligne de front allemande. Les Français, par fierté et parce qu'il gardait un chemin vers Paris, ne pouvaient pas l'abandonner, et pour cette raison Falkenhayn croyait qu'il pouvait transformer Verdun, entouré de trois côtés par les Allemands, en un terrain de tuerie pour l'armée française, un énorme bataille d'usure menée par l'artillerie. Les Allemands ont ouvert avec un barrage qui a duré neuf heures.

Le général Philippe Pétain reçoit le commandement de la citadelle de Verdun. Il ne voulait pas y renoncer. Pétain, qui croyait en une puissance de feu supérieure comme moyen de gagner des batailles, a travaillé dur pour garder Verdun bien approvisionné, a essayé de faire correspondre les obus d'artillerie allemande avec les siens et a fait pivoter ses hommes pour atténuer les effets angoissants du bombardement perpétuel. Les Allemands, commandés sur le terrain par le prince héritier Guillaume, ont fait un grand nombre de victimes, mais ont mis fin à la bataille en souffrant presque autant que les Français; et parce que Verdun est retenu, ce sont les Français qui réclament la victoire. Les Français et les Américains qui ont entendu parler de la bataille se souviendront de l'ordre donné en juin 1916 par le subordonné de Pétain, le général Robert Nivelle, commandant la 2e armée française à Verdun: «Ils ne passeront pas» - et les Allemands, à la fin de la bataille, avaient ne pas. Au moment où les Américains sont arrivés en France, Pétain était commandant en chef de l'armée française et Hindenburg avait remplacé Falkenhayn comme chef de l'état-major allemand.

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Cet article est tiré du livre The Yanks Are Coming! Une histoire militaire des États-Unis pendant la Première Guerre mondiale© 2014 par H.W Crocker III. Veuillez utiliser ces données pour toute référence. Pour commander ce livre, veuillez visiter sa page de vente en ligne sur Amazon ou Barnes & Noble.

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