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CONSTRUIRE UNE ARMÉE AMÉRICAINE: PRÉLUDEZ À LA BATAILLE DE CANTIGNY

CONSTRUIRE UNE ARMÉE AMÉRICAINE: PRÉLUDEZ À LA BATAILLE DE CANTIGNY

L'article suivant sur la bataille de Cantigny est un extrait de The Yanks Are Coming de H.W Crocker III! Une histoire militaire des États-Unis dans la Première Guerre mondiale. Il est disponible pour commande maintenant auprès d'Amazon et Barnes & Noble.


jeC'était une chose pour le Congrès de déclarer la guerre - ce qu'il a fait le 6 avril 1917 contre l'Allemagne impériale, ajoutant l'Autriche-Hongrie le 7 décembre. C'était une tout autre chose pour les forces armées américaines de le payer. Les anciens politiciens de neutralité stricte de Wilson - et pacifistes qui croyaient que la préparation était provocatrice - avaient contribué à faire en sorte que les combattants américains soient à court de presque tout sauf du courage. La pénurie concernait les hommes. Bien que les Américains se soient rassemblés autour du drapeau et aient damné le Kaiser, relativement peu ont suivi cela en marchant jusqu'au sergent recruteur, du moins au début. Ni le président ni le Congrès n'avaient la moindre idée du nombre d'hommes qui pourraient être nécessaires; certains, en effet, pensaient que les États-Unis n'avaient besoin que d'une aide à l'approvisionnement et peut-être d'un soutien naval aux alliés occidentaux assiégés. Les délégations militaires de Grande-Bretagne et de France ont rapidement mis un terme à ce minimalisme. La machine de guerre en Europe avait besoin d'hommes - et l'Amérique était beaucoup plus riche en jeunes hommes, même s'ils n'étaient pas encore en uniforme, qu'en matériel militaire.

L'armée régulière comptait 127 000 hommes, appuyés par 67 000 gardes nationaux en service fédéral et 100 000 soldats de la garde nationale contrôlés par leurs gouverneurs respectifs. En termes de nombre, les États-Unis étaient à égalité avec la puissance militaire du Portugal; en termes de fournitures et d'entraînement pour la guerre des tranchées et la guerre moderne en général, l'armée américaine était à peine préparée. C'était une armée mieux adaptée aux guerres des Apaches ou des insurgés philippins - que la nouvelle guerre moderne d'artillerie et de mitrailleuses menée actuellement par les massives armées de vétérans d'Europe. La France et la Grande-Bretagne ne cherchaient pas cent mille Américains à rejoindre le front occidental - ils voulaient un million d'hommes, au moins pour commencer, et ils les voulaient rapidement, avant que les armées allemandes de Ludendorff et Hindenburg ne s'écrasent sur le front occidental.

Cette armée apparemment modeste mènera sa première bataille offensive dans la bataille de Cantigy; Ce faisant, les Américains ont annoncé au monde que l'Amérique était une puissance militaire avec laquelle il fallait compter.

CONSTRUIRE UNE ARMÉE AMÉRICAINE: PRÉLUDEZ À LA BATAILLE DE CANTIGNY

Étant donné la tâche de former et de diriger cette armée, le nouveau général (le 10 mai 1917), commandant du Corps expéditionnaire américain, le général de division John J. «Black Jack» Pershing, vétéran des guerres indiennes et de la guerre hispano-américaine, a été nommé et plus récemment commandant de la campagne contre Pancho Villa. Pershing a été chargé de construire une division qui pourrait s'embarquer pour la France en juin. Wilson et Pershing se sont mis d'accord sur un autre point: les troupes américaines ne seraient pas introduites au coup par coup, ou «fusionnées», dans les armées françaises ou britanniques - quelle que soit leur soif de renforts immédiats - mais resteraient séparées et distinctes, sous leurs propres officiers. C'était le corollaire militaire de l'insistance du président Wilson selon laquelle les États-Unis étaient entrés en guerre non pas en tant que puissance alliée mais en tant que puissance «associée». Pour Wilson, il y avait toujours un homme trop fier pour être un allié. Pour Pershing, une fierté martiale différente, plus facilement admirable, était impliquée.

Bien qu'il y ait eu une vague d'enrôlements dans les jours qui ont suivi la déclaration de guerre du Congrès, pour mettre un nombre suffisant d'hommes en uniforme et derrière des fusils - dont il y avait inévitablement une pénurie - l'administration Wilson a recouru à la conscription, le président signant le service sélectif Loi du 18 mai 1917. À la fin de la guerre, l'armée comptait plus de 3 millions d'hommes, dont plus de 2 millions avaient été enrôlés.

Cependant, tous les Yanks n'ont pas été créés égaux. Un nombre choquant de conscrits ont été jugés inaptes au service (environ un tiers). Mais ceux qui ont finalement atterri en France ont eu un effet électrique sur la population. Le soldat américain était grand, il était confiant et, en acquérant de l'expérience de «l'art du refendage de vent», il est devenu sardonique. Ce qu'il manquait dans la formation, il a compensé élan, quelque chose que les Français, de tous les peuples, pourraient bien apprécier.

Les premiers à arriver furent Pershing, ses officiers d'état-major et une poignée de sergents et d'autres grades, un grand total de 187 hommes, dont le lieutenant George S. Patton et un ancien conducteur de voiture de course nommé Eddie Rickenbacker, maintenant sergent et chauffeur pour le général. Pershing a rencontré le général Philippe Pétain, le nouveau commandant en chef de l'armée française qui venait d'éviter une catastrophe sur le front occidental. En avril 1917, son prédécesseur, le général Robert Nivelle, avait lancé une offensive massive, déployant quelque 1,2 million de soldats et 7 000 pièces d'artillerie, avec lesquels il avait promis de briser la ligne allemande en quarante-huit heures. Plus de trois semaines plus tard, il avait gagné 70 milles carrés au prix de quelque 187 000 hommes. Il n'avait réalisé aucune percée, aucune précipitation vers la victoire; au lieu de cela, ce fut la longue souffrance poilus qui a éclaté, avec une mutinerie enflammée à travers les divisions françaises. Nivelle était soulagée et «le jour où la France devait choisir entre la ruine et la raison», comme l'écrivait Charles de Gaulle, «Pétain était promu». Pétain était un ami du simple soldat et avait ouvertement critiqué le plan de Nivelle. Il croyait à la lutte contre la puissance de feu avec la puissance de feu et à la protection de la vie de ses hommes. Il inspecta personnellement les lignes de front, visita presque tous les bataillons, rassurant le poilus qu'il ne gaspillerait pas leur vie dans des délits futiles, il nettoierait les tranchées, il leur donnerait un congé plus généreux; et maintenant il pouvait aussi leur promettre qu'une aide - sous la forme de doughboys américains - était en route.

Les troupes américaines étaient impatientes de relever le défi, même si certains des premiers arrivants n'avaient même jamais tiré avec leurs armes. Pershing ne serait pas précipité; les hommes doivent être formés; et il n'était pas impressionné par les instructeurs britanniques et français à sa disposition; il pensait qu'ils enseignaient le défaitisme tactique. Les soldats américains, selon lui, devraient être des tirailleurs et mener une guerre de mobilité - ne pas se cacher dans des tranchées, esquiver les obus d'artillerie. Tout au long de l'automne et de l'hiver, une période difficile pour laquelle ils n'étaient pas préparés, ravivant les souvenirs historiques de Valley Forge, ils se sont entraînés pour une guerre de puissance de feu dirigée par des fusils.

Le 21 octobre 1917, des hommes de la 1re Division ont commencé à pénétrer dans un secteur calme de tranchées de première ligne dans le nord-est de la France. Le premier obus d'artillerie américain a été envoyé s'écraser sur les lignes allemandes deux jours plus tard, bien que le secteur soit resté relativement calme. C'était une semaine avant qu'un soldat américain ne soit blessé (un lieutenant le vingt-huitième, un soldat le vingt-neuvième). Avant la bataille de Cantigy, la première véritable action eut lieu à Artois le 3 novembre 1917 lorsqu'un barrage d'artillerie allemand fut suivi d'un raid de tranchées qui captura onze Américains, en tua trois et en blessa cinq autres. Petite bière selon les normes de la Grande Guerre, mais pour les doughboys, elle a marqué le début d'un engagement sérieux avec l'ennemi. La guerre est également devenue une réalité pour les gens chez eux. Les trois morts américains ont été remarqués dans des journaux à travers le pays. Ils sont devenus des héros dans leur ville natale. Dans le sinistre bilan de la Grande Guerre, ce sont des statistiques.

Le 21 mars 1918, le général allemand Ludendorff lance une offensive avec laquelle il entend gagner la guerre. Il savait qu'il avait mal calculé l'efficacité des sous-marins allemands pour arrêter les Américains. Les Américains ont maintenant amassé six divisions en Europe, environ 325 000 hommes, et d'autres sont en route. L'Allemagne, a reconnu Ludendorff, doit saisir immédiatement son avantage en battant la Russie; elle doit tomber sur le front occidental avec une faux, séparant les Britanniques des Français; il doit ouvrir une brèche pour une invasion allemande massive et définitive conduisant à la capitulation française. À moins que l'armée allemande ne puisse le faire, le jeu était terminé. Ludendorff pensait qu'il avait les hommes - et les nouvelles tactiques - pour le faire fonctionner. Il ne perdrait pas de temps avec de longs barrages d'artillerie; ils seraient plutôt relativement courts, concentrés et d'une férocité inégalée. Les lignes alliées seraient pénétrées par de redoutables troupes d'assaut armées de mitrailleuses légères, de lance-flammes et d'autres armes destructrices. Les gains réalisés par les soldats de la tempête seraient suivis par des masses d'infanterie, soutenues par les airs. Un cousin de Ludendorff, le général Oskar von Hutier, avait employé ces tactiques avec un immense succès sur le front de l'Est.

Ludendorff fit entraîner ses divisions occidentales pour les infliger aux Français et aux Britanniques.

L'offensive de Ludendorff, du nom de code Michael, était dirigée contre les Britanniques le long d'un front de cinquante milles s'étendant au sud d'Arras à La Fère sur la rivière Oise dans le nord-est de la France. Sous un nuage de gaz toxique, les Allemands ont frappé la dix-huitième armée de Limeys-with General Hutier, à l'extrémité sud, réalisant de loin les gains les plus importants, plus de neuf miles le premier jour, conduisant finalement à quarante miles en France, paralysant efficacement les Britanniques. Cinquième armée du général Sir Hubert Gough. Le gouvernement français se prépara à nouveau à s'évacuer de Paris, alors que des obus d'artillerie à longue portée en plein essor pleuvaient vers la capitale.

Mais le 9 avril 1918, les lignes alliées s'étaient stabilisées; la crise semble passée. Ludendorff lance alors une deuxième grande offensive, cette fois en Flandre, plus au nord, sur une ligne s'étendant légèrement au-dessus d'Ypres en Belgique, pour détruire l'armée britannique et isoler les Français. Le feld-maréchal britannique Sir Douglas Haig a lancé son célèbre cri de ralliement à ses troupes que, bien que le dos au mur, ils devaient le combattre - jusqu'au dernier homme si nécessaire - de peur qu'ils ne soient conduits à la mer et que la guerre ne soit perdue.

Pershing avait espéré amasser une armée d'un million d'hommes bien entraînés avant de lancer ses doughboys contre l'ennemi, mais les circonstances avaient changé. Ses troupes les mieux entraînées ont pris position sur la ligne. Leur première action majeure a eu lieu au sud des offensives de Ludendorff, dans ce qui était censé être une Lorraine relativement calme, dans le nord-est de la France, dans le village détruit de Seicheprey. Deux sociétés de la 26e division «Yankee», constituées d'unités de la Garde nationale de la Nouvelle-Angleterre, détenaient la ville. La division était nouvellement arrivée dans le secteur, après avoir remplacé la 1ère division américaine, qui se déplaçait vers le nord, là où l'action était chaude, bien que les New Englanders aient trouvé Seicheprey assez chaud. Ils se sont livrés à de petites escarmouches avec les Allemands, les combats grandissant alors que les Yankees ont frustré les tentatives allemandes de capturer des prisonniers pour interrogatoire (bien que les Allemands en aient eu quelques-uns), et infligé des pertes embarrassantes aux troupes du Kaiser, qui étaient à juste titre fières de leur professionnalisme. , le renseignement militaire et la capacité d'infiltrer les lignes alliées presque à volonté.

Le 20 avril, les Allemands, dans l'espoir d'exposer l'inexpérience américaine, tapaient Seicheprey avec de l'artillerie. Sturmtruppen puis a éclaté parmi les New Englanders avec des barils d'armes crachant des flammes et du plomb, chassant les doughboys, bien que temporairement. La division Yankee a contre-attaqué et a repris Seicheprey. Mais les Allemands avaient remporté la victoire de propagande qu'ils voulaient, au moins pour la consommation intérieure allemande: les troupes sur lesquelles les Britanniques comptaient pour sauver leur bacon étaient schwein bel et bien prêt pour l'abattage.

Les New Englanders de la 26th Division pensaient différemment. Ils n'ont pas été ébranlés par l'expérience, ils en ont été ravis. Ils avaient rencontré l'ennemi et l'avaient vu - un test de leur courage et un aperçu du grand spectacle à venir. Oui, ils avaient été pris par surprise, mais les Allemands s'étaient introduits sous le couvert de brouillard et l'artillerie allemande avait ravagé les communications de la 26e Division américaine. Oui, le 26 avait subi les pires pertes jusqu'à présent pour l'armée américaine - plus de 650 hommes, dont 136 faits prisonniers - mais la division avait été en infériorité numérique de cinq à un, combattu durement et récupéré son terrain dans une contre-attaque. Les Allemands les avaient frappés avec tout ce qu'ils avaient, et quel a été le résultat? Oui oui, les Yanks étaient de retour là où ils avaient commencé, tenant toujours le terrain à Seicheprey. Les journaux américains ont traité l'action de Seicheprey comme une preuve de l'esprit dur comme du silex de la Nouvelle-Angleterre. Pershing et ses généraux pensaient que sa perte temporaire était un embarras qui devait être supprimé, et cherchaient une chance de riposter non pas avec les troupes de la Nouvelle-Angleterre mais avec la 1re Division plus au nord.

À la fin de l'offensive des Flandres, les armées de Ludendorff s'étaient déplacées de vingt milles supplémentaires, mais les Britanniques s'étaient regroupés, avaient creusé et attendaient la prochaine fente allemande. Le Big Red One, la 1ère division de l'armée américaine, a également creusé. C'était la division la mieux entraînée que Pershing devait placer un marqueur américain contre Ludendorff - et c'était une division que Ludendorff ciblait pour une attention particulière de l'artillerie allemande. La division a pris la place de deux divisions françaises à Montdidier dans le nord de la France et a été chargée de lancer la première offensive américaine de la guerre, destinée à distraire Ludendorff lors de son prochain assaut majeur sur la ligne alliée.

LA BATAILLE DE CANTIGNY: L'AMÉRIQUE PREND L'offensive

Lorsque cet assaut ne s'est pas concrétisé sur le calendrier allié, Pershing et Pétain ont trouvé un objectif pour une attaque américaine: Cantigny, un village en hauteur qui devait être refusé aux observateurs d'artillerie allemands qui envoyaient la mort et la destruction dans les lignes américaines. La bataille de Cantigny serait menée par l'ancien colonel Hanson Ely, un footballeur de six pieds deux pouces et 220 livres, un homme aussi imposant physiquement que efficace sur le plan militaire. Il aurait à sa disposition le 28th Infantry Regiment.

Bien qu'il ait bien formé ses hommes et se soit préparé à compenser un manque de supériorité numérique par la surprise, la vitesse et la puissance de feu massive (y compris les chars), la bataille de Cantigny a mal commencé. Dans la nuit du 24 au 25 mai 1918, l'un de ses lieutenants d'ingénieurs, portant des cartes des positions américaines, se perdit dans le no man's land et fut capturé (et, à l'insu d'Ely, tué) par les Allemands. Le 27 mai, la veille de l'assaut prévu d'Ely, la troisième grande offensive de Ludendorff, l'opération Blücher-Yorck, s'est écrasée vers la Marne avec un objectif apparent de Paris, bien que le plan réel était d'attirer les armées françaises vers la défense effrayée de leur propre capitale. et loin des Britanniques. Pour détourner de cette feinte géante, les Allemands attaquent les Américains devant Cantigny.

Les Américains ont repoussé les raids contre eux et ont poursuivi leur propre assaut. Les pièces d'artillerie américaines sous le commandement du général Charles P. Summerall ont ouvert leurs portes avant l'aube et, à 6 h 40 le 28 mai, les unités d'Ely ont avancé, dirigées par des chars français. Les Américains lanceurs de flammes ont brûlé les Allemands de leurs positions défensives et la bataille de Cantigny s'est terminée rapidement et avec une relative facilité. Les doughboys se préparèrent à l'inévitable contre-attaque.

Cela a commencé cet après-midi avec un bombardement allemand lourd, contre lequel les Américains avaient peu de défense parce qu'ils avaient leur propre artillerie. L'artillerie française qui devait les soutenir a dû être précipitée pour faire face à la nouvelle menace sur la Marne. Le soir, la combinaison d'obus allemands et de tirs de mitrailleuses avait rendu la position d'Ely précaire. Mais les Américains ont néanmoins tenu bon. Ils auraient pu être mis en pièces, mais ils ont refusé de céder du terrain à l'infanterie allemande. Pendant trois jours, Ely et ses hommes se sont tenus contre les bombardements et les contre-attaques incendiaires terrestres (sans parler des nerfs), avant qu'il ne soit jugé sûr d'envoyer une colonne de secours et de retirer le 28e Régiment.

Lors de la bataille de Cantigny, le régiment a fait près de 900 victimes (la division dans son ensemble en a subi plus de 1 600), mais ce faisant, il a démontré aux Allemands - et aux Français - que les Américains n'étaient pas des soldats du callow, mais agressif en attaque et têtu en défense.

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Cet article est tiré du livre The Yanks Are Coming! Une histoire militaire des États-Unis pendant la Première Guerre mondiale© 2014 par H.W Crocker III. Veuillez utiliser ces données pour toute référence. Pour commander ce livre, veuillez visiter sa page de vente en ligne sur Amazon ou Barnes & Noble.

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