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Hoover & the Depression: The Bonus Army

Hoover & the Depression: The Bonus Army

La saga de la Bonus Army est née de l'inégalité de la Selective Service Act (1917), de l'échec du gouvernement à fournir des avantages significatifs aux anciens combattants de la Première Guerre mondiale et de la peur et de l'anxiété produites par la Grande Dépression. .

Pendant la Première Guerre mondiale, pour la première fois dans l'histoire de l'Amérique, une armée en temps de guerre est partie combattre composée de plus de la moitié des recrues. Malgré les efforts de propagande rigoureux du Comité de l'information publique de George Creel, seuls 97 000 hommes s'étaient portés volontaires pour la guerre trois semaines après la déclaration de guerre de l'Amérique contre l'Allemagne. Bien que 2 millions d'hommes se soient finalement portés volontaires, 2,8 millions ont été enrôlés. Les recrues étaient organisées en 4 catégories, dont l'une exemptait les recrues qui travaillaient dans les industries de défense essentielles. À la fin de la guerre, ces travailleurs industriels avaient gagné environ dix fois ce que les soldats de la catégorie I avaient gagné. Ils avaient également évité les difficultés physiques, mentales et spirituelles du combat, et ils étaient mieux placés pour survivre dans l'économie en déclin de la nation. Il n'a pas fallu longtemps au retour des troupes de combat pour reconnaître l'iniquité de leur situation. Pendant ce temps, les troupes noires américaines, dégagées de leurs fonctions de combat avec des unités américaines, avaient combattu dans les tranchées sous le drapeau français. Ayant connu une certaine égalité et dignité de la part des Français, ils sont également arrivés chez eux avec une conscience accrue des inégalités.

Bientôt, les anciens combattants américains ont commencé à faire valoir qu'ils devraient recevoir une «compensation ajustée» pour les salaires qu'ils avaient perdus pendant leur service à l'étranger, un terme soigneusement choisi pour suggérer l'égalité. Les critiques, cependant, ont réussi à étiqueter ces vétérans comme des «demandeurs de bonus», suggérant un traitement spécial au-delà de ce qu'ils méritaient. En 1924, après plusieurs années de lobbying, le congrès accorda finalement aux anciens combattants de la Première Guerre mondiale une «compensation universelle ajustée» - une prime - sous forme d'obligations d'État qui percevraient des intérêts sur deux décennies et seraient versées au plus tôt en 1945. Le projet de loi fut adopté en annulant un veto du président Calvin Coolidge, qui a fait remarquer que «le patriotisme qui est acheté et payé n'est pas du patriotisme». Bien que la disposition qui permettait que le bonus soit payé immédiatement après la mort du vétéran lui a valu le surnom de «bonus de pierre tombale» », Les anciens combattants étaient satisfaits.

Mais ensuite, en 1929, l'économie s'est effondrée. La réticence du président Herbert Hoover à reconnaître la gravité de la crise économique a exacerbé le problème. Bien que le président ait finalement autorisé certains projets de travaux publics massifs à remettre de l'argent dans l'économie, c'était trop peu, trop tard. En 1932, les anciens combattants, désespérément en quête de secours économiques, voulaient que la prime soit versée immédiatement. Un tel projet de loi a été présenté au congrès par le membre du Congrès Wright Patman du Texas, lui-même un ancien combattant. Ce projet de loi a attiré l'attention d'un ancien sergent du nom de Walter W. Waters, aujourd'hui sans emploi à Portland, en Oregon. Les eaux sont devenues de plus en plus frustrées à mesure que le projet de loi traînait, tandis que les lobbyistes de Washington semblaient réussir à obtenir une législation qui profite aux intérêts des entreprises. Le 15 mars, Waters a rencontré d'autres vétérans de la région de Portland et les a exhortés à marcher sur Washington, D.C., pour faire pression en personne sur le bonus. Il n'avait aucun preneur ce soir-là, mais après que le projet de loi a été mis de côté le 11 mai, les vétérans de Portland ont reconsidéré. Bientôt, environ 300 d'entre eux ont commencé à «monter sur les rails» vers la capitale nationale.

Alors qu'ils se dirigeaient vers l'est, les médias se sont intéressés à l'histoire. La radio, les journaux et les équipes de tournage ont favorablement rendu compte des anciens combattants. Du coup, le Bonus Expeditionary Force (une pièce de théâtre sur le «American Expeditionary Force» sous lequel ils avaient été organisés en France) est devenu un mouvement d'espoir. Des vétérans de tout le pays ont commencé à sauter dans des trains de marchandises, parfois avec leur famille, et se sont dirigés vers Washington. Ils sont venus dans des bus, de vieux camions et même dans des jitney Fords avec jusqu'à 20 anciens combattants accrochés à leurs côtés. Des cheminots sympathiques, dont beaucoup d'anciens combattants eux-mêmes, ont refusé de rendre ces passagers illégaux. Ville après ville, les partisans ont donné de la nourriture, de l'argent et un soutien moral.Le 21 mai, la police des chemins de fer a tenté d'empêcher Waters et ses hommes de sauter des trains de marchandises en direction est juste à l'extérieur de Saint-Louis dans l'Illinois. En réponse, les anciens combattants ont découplé les wagons et savonné les rails, refusant de laisser les trains partir. Le gouverneur de l'Illinois, Louis L. Emmerson, a appelé la Garde nationale de l'Illinois et, à Washington, le chef d'état-major adjoint de l'armée, Brig. Le général George Van Horn Moseley, a exhorté l'envoi de troupes de l'armée américaine pour arrêter les Marcheurs Bonus, au motif qu'ils retardaient le courrier américain. Mais son patron, chef d'état-major de l'armée et vétéran de la Première Guerre mondiale, Douglas MacArthur, a opposé son veto au plan. Pour résoudre le problème, les anciens combattants ont été escortés dans des camions et transportés jusqu'à la ligne de l'État de l'Indiana. L'Indiana, l'Ohio, la Pennsylvanie et le Maryland ont chacun envoyé les anciens combattants par camion dans l'État suivant.

Le 25 mai 1932, les premiers anciens combattants sont arrivés. Waters et ses hommes sont arrivés le 29. En quelques semaines, 20 000 autres personnes les avaient rejoints. Ils ont campé partout où ils pouvaient trouver de l'espace dans des terrains vagues et des bâtiments abandonnés. Un grand «Hooverville» a surgi le long de la rivière Anacostia, où les anciens combattants et leurs familles ont érigé des structures brutes à partir de matériaux récupérés dans une ancienne décharge à une extrémité du camp. Le camp est rapidement devenu une attraction locale. Les Washingtoniens leur apportaient des fournitures indispensables, des sacs de couchage aux légumes, en passant par les cigarettes, et jetaient souvent des pièces aux musiciens du camp. Bientôt, le camp, nommé Camp Marks en l'honneur du capitaine de police dans le camp duquel ils étaient campés, a fini par ressembler à une petite ville. Il y avait des rues nommées, une bibliothèque, un bureau de poste et un salon de coiffure. Des cours ont été organisés pour les enfants. Ils ont publié leur propre journal et organisé des spectacles de vaudeville et des matchs de boxe. Les règles du camp interdisaient l'alcool, les armes, les combats et la mendicité. Et puisque les vétérans voulaient que leurs motivations soient sans ambiguïté, les communistes n'étaient pas autorisés. On pouvait voir des dizaines de drapeaux américains flottant au-dessus des cabanes et de la boue. La légende du Marine Corps et le major-général à la retraite Smedley Butler se sont révélés les féliciter et les encourager. C'était le plus grand Hooverville du pays.

Le chef de la police Pelham Glassford, lui-même un général décoré de la Première Guerre mondiale, a sympathisé avec ses collègues vétérinaires. Il a visité le camp presque tous les jours, organisé des soins médicaux, fourni des matériaux de construction, sollicité des commerçants locaux pour des dons de nourriture et même versé 773 $ de sa poche pour les provisions. Glassford a déjà conduit avec Evalyn Walsh McLean, héritière d'une fortune minière du Colorado et propriétaire du célèbre diamant Hope, dans un dîner toute la nuit où ils ont commandé 1000 sandwichs, 1000 paquets de cigarettes et du café. Lorsque McLean a appris que les marcheurs avaient besoin d'une tente du quartier général, elle en a fait livrer une avec des livres, des radios et des lits bébé.

Mais le chef Glassford savait également que le congrès n'était pas d'humeur à verser des primes. Et Glassford a également considéré le camp comme symbolique de la vaste armée de chômeurs de la nation. Il se méfiait des événements incontrôlables, de la création de troubles sociaux généralisés à travers le pays. Malgré les règles du camp, quelques-uns des anciens combattants avaient apparemment des sympathies communistes, un phénomène pas rare en 1932, car il semblait à beaucoup que le capitalisme avait échoué. Et la presse a fait un reportage sur cette petite faction communiste d'anciens combattants. Des rumeurs sur les révolutionnaires communistes se sont rapidement répandues dans toute la ville et ont profondément affecté les plus hauts niveaux du gouvernement. Au ministère de la Justice, le bureau d'enquête de J. Edgar Hoover a travaillé pour trouver des preuves que l'armée bonus avait des racines communistes, des preuves qui n'ont jamais existé.

L'attaché de presse du président Hoover, Theodore Joslin, a écrit dans son journal que «les marcheurs sont rapidement passés des demandeurs de bonus aux communistes ou aux clochards». Les autorités gouvernementales ont également noté l'absence de Jim Crow dans cet événement du Sud. Ils ont choisi d'interpréter cette camaraderie raciale entre anciens frères d'armes comme symptomatique du radicalisme de gauche. Pendant plusieurs années, alors que la Grande Dépression s'était installée, le gouvernement craignait la possibilité d'une insurrection armée contre Washington. Même avant l'arrivée de l'armée bonus, l'armée avait élaboré un plan pour défendre la ville avec des chars, des mitrailleuses et du gaz toxique.

Quelques jours après son arrivée, Walter Waters avait lancé une opération de lobbying à part entière. Le 4 juin, le B.E.F. ont marché en pleine force dans les rues de Washington. Les anciens combattants ont rempli les salles d'attente de leur représentant, tandis que d'autres se sont rassemblés devant le bâtiment du Capitole. Le 14 juin, le projet de loi de bonus, contré par les républicains fidèles au président Hoover, est venu à la parole. Lorsque le membre du Congrès Edward E. Eslick (D-TN) parlait en faveur du projet de loi, il est soudainement mort d'une crise cardiaque. Des milliers de vétérans de l'armée bonus ont défilé dans son cortège funèbre, tandis que le congrès ajournait par respect. Le lendemain, 15 juin, la Chambre des représentants a adopté le projet de loi sur les bonus par 211 voix contre 176.

Le 17, environ 8 000 anciens combattants se sont rassemblés au Capitole, convaincus que le Sénat adopterait le projet de loi. 10 000 autres étaient bloqués derrière le pont-levis d'Anacostia, que la police avait levé pour les empêcher d'entrer en ville. Le débat s'est poursuivi dans la soirée. Enfin, vers 9 h 30, les conseillers du Sénat ont convoqué Waters à l'intérieur. Il est revenu quelques instants plus tard pour annoncer la nouvelle à la foule: le projet de loi avait été rejeté. Pendant un moment, il sembla que les vétérans attaqueraient le Capitole. Au lieu de cela, à la suggestion d'un journaliste, Waters a demandé aux anciens combattants de chanter «America». Une fois la chanson terminée, ils ont lentement regagné le camp.

Dans les jours qui ont suivi, de nombreux marcheurs bonus sont rentrés chez eux. Mais Waters et 20 000 autres ont déclaré leur intention "de rester ici jusqu'en 1945 si nécessaire pour obtenir notre bonus". Ils ont continué à manifester. Le 13 juillet 1932, le chef de la police Glassford s'est adressé à un rassemblement sur le terrain du Capitole. Il a demandé aux anciens combattants de lever la main s'ils avaient servi en France et étaient 100% américains. Au fil des semaines, les conditions au camp se sont dégradées. Evalyn Walsh McLean a contacté le vice-président Charles Curtis, qui avait assisté à des dîners dans son manoir. "A moins que quelque chose ne soit fait pour ces hommes, il y aura forcément beaucoup de problèmes", lui a-t-elle dit. Les efforts de McLean ont échoué. Le vice-président Curtis est devenu paranoïaque lorsqu'il a vu des vétérans près de son bureau de Capitol Hill à l'anniversaire du jour où les foules ont pris d'assaut la Bastille française. Le président Hoover, le chef d'état-major de l'armée MacArthur et le secrétaire à la Guerre Patrick J. Hurley craignaient de plus en plus que l'armée bonus ne devienne violente et ne déclenche des soulèvements à Washington et ailleurs. Hoover était particulièrement troublé par les anciens combattants qui occupaient les bâtiments abandonnés du centre-ville.

Le 28 juillet, sur ordre du président Hoover, le chef de la police Glassford est arrivé avec 100 policiers pour les expulser. Waters a informé Glassford que les hommes avaient voté pour rester. Juste après midi, un petit contingent de vétérinaires a affronté une phalange de policiers près du manège militaire, ce qui a entraîné une escarmouche rapide mais violente. Les anciens combattants ont jeté des briques tandis que les policiers utilisaient leurs bâtons de nuit. Peu après 13 h 45 un autre combat a éclaté dans un bâtiment adjacent à l'armurerie. Des coups de feu retentirent. À la fin, un vétéran gisait mort, un autre mortellement blessé. Trois policiers ont été blessés.

À ce stade, le chef d'état-major de l'armée, le général MacArthur, en avait assez. Il a décidé de mettre leur plan en pratique à exécution et a assumé un commandement personnel. Pour la première fois dans l'histoire du pays, des chars ont roulé dans les rues de la capitale. MacArthur a ordonné à ses hommes d'effacer les quelque 8 000 anciens combattants du centre-ville et les spectateurs qui avaient été attirés sur les lieux par des reportages radio. Fred Blacher avait 16 ans et se tenait dans un coin en attendant un chariot. «Par Dieu, tout à coup, je vois ces cavaliers monter l'avenue puis se diriger vers le centre commercial. Je pensais que c'était un défilé », a déclaré Blacher plus tard. «J'ai demandé à un monsieur qui se tenait là, j'ai dit, savez-vous ce qui se passe? Quelles vacances est-ce? Il dit: "Ce n'est pas un défilé, mon pote." Il dit: «L'Armée de terre vient éliminer toutes ces personnes bonus ici.» »Près de 200 cavaliers montés, sabres tirés et fanions volant, sont sortis de l'ellipse, dirigés par le major George S. Patton. Ils étaient suivis par cinq chars et environ 300 fantassins casqués, armés de fusils chargés à baïonnette fixe. La cavalerie les a tous chassés des rues, des piétons, des curieux curieux, des employés du gouvernement et des vétérinaires de l'armée bonus, y compris leurs femmes et leurs enfants. Des soldats avec des masques à gaz ont lancé des centaines de grenades lacrymogènes sur la foule, provoquant des dizaines de tirs dans l'abri des anciens combattants érigé près du manège militaire.

Naaman Seigle, 7 ans ce jour-là, s'est rendu au centre-ville dans une quincaillerie avec son père. En sortant du magasin, ils ont vu les réservoirs et ont été frappés avec une dose de gaz lacrymogène. «Je toussais comme l'enfer. Mon père aussi », se souvient Seigle.

Plus tard, Fred Blancher, 16 ans, a déclaré: «Ces gars-là sont entrés là-bas et ils ont commencé à agiter leurs sabres, à chasser ces anciens combattants, et ils ont commencé à tirer des gaz lacrymogènes. Il y avait tellement de bruit et de confusion, de cris et de fumée et de brume. Les gens ne pouvaient pas respirer. »

Le soir, l'armée est arrivée au camp Marks. Là, le général MacArthur leur a donné vingt minutes pour évacuer les femmes et les enfants. Les troupes ont ensuite attaqué le camp avec des gaz lacrymogènes et des baïonnettes fixes. Un bébé est mort, prétendument par inhalation de gaz lacrymogènes. Ils ont chassé les anciens combattants et incendié le camp, qui a rapidement brûlé. Le ciel est devenu rouge au crépuscule et le feu pouvait être vu de partout dans Washington. Des milliers d'anciens combattants et leurs familles ont commencé à marcher lentement vers la ligne de l'État du Maryland, à six kilomètres de là, où des camions de la Garde nationale ont attendu pour les conduire à la frontière de la Pennsylvanie.

Des témoins oculaires, dont l'aide de MacArthur, Dwight D. Eisenhower (plus tard commandant suprême des forces alliées de la Seconde Guerre mondiale et président à deux mandats des États-Unis), ont insisté sur le fait que le secrétaire à la Guerre Hurley, parlant au nom du président, avait interdit à toute troupe de traverser le pont vers Anacostia et qu'au moins deux officiers supérieurs ont été envoyés par Hurley pour transmettre ces ordres à MacArthur. Eisenhower a écrit plus tard dans son livre, At Ease, que MacArthur «a dit qu'il était trop occupé et qu'il ne voulait pas que lui-même ou son personnel soit dérangé par des gens qui descendaient et prétendaient apporter des ordres». feu l'historien Stephen Ambrose. "J'ai dit à ce fils de pute stupide qu'il n'avait rien à faire là-bas", a-t-il déclaré.

Vers 23h00, MacArthur a convoqué une conférence de presse pour justifier ses actions. "Si le président n'avait pas agi aujourd'hui, s'il avait laissé cette chose se poursuivre pendant vingt-quatre heures de plus, il aurait été confronté à une situation grave qui aurait provoqué une véritable bataille", a déclaré MacArthur aux journalistes. «S'il avait laissé tomber une autre semaine, je pense que les institutions de notre gouvernement auraient été gravement menacées.»

Au cours des jours suivants, les journaux et les actualités (diffusés dans les salles de cinéma) ont montré des images graphiques de la violence perpétrée contre des soldats autrefois en uniforme (et leurs familles), ceux qui avaient gagné la Première Guerre mondiale, par des militaires en uniforme. Dans les salles de cinéma à travers l'Amérique, l'armée a été hué et MacArthur s'est moqué de lui. L'incident n'a fait qu'affaiblir encore davantage les chances du président Hoover de se faire réélire, dans seulement trois mois. Franklin, D. Roosevelt a gagné facilement.

Pour chacune des quatre années suivantes, les vétérans sont retournés à Washington, D.C., pour réclamer un bonus. Beaucoup d'hommes ont été envoyés dans des camps de réhabilitation dans les clés de la Floride. Le 2 septembre 1935, plusieurs centaines d'entre eux ont été tués dans un ouragan. Le gouvernement a tenté de supprimer la nouvelle, mais l'écrivain Ernest Hemingway était à bord de l'un des premiers bateaux de sauvetage, et il a écrit un article en colère à ce sujet. La résistance au bonus flétrit. Enfin, en 1936, les anciens combattants ont reçu leur bonus.

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