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Histoire de l'US Air Force

Histoire de l'US Air Force

L'article suivant sur l'histoire de l'US Air Force est un extrait du livre de Bill Yenne Hap Arnold: Le général qui a inventé l'US Air Force.


Histoire de l'US Air Force

Fin 1941 et début 1942, les principaux chefs militaires britanniques et américains se sont réunis à Washington, DC. Connue sous le nom de Conférence Arcadia, Winston Churchill et Franklin Roosevelt et leurs assistants ont eu un certain nombre de conversations qui ont façonné l'effort de guerre en 1942-1943.

L'état-major britannique et le JCS américain ont formé un nouveau chef d'état-major (CCS), qui resterait en place tout au long de la guerre et comprendrait en son sein le lieutenant-général Hap Arnold et le chef de l'air Marshal Portal et les autres chefs de service respectifs, le général George. Le maréchal et l'amiral Ernest King du côté américain, et leurs homologues, le maréchal Alan Brooke, qui avait succédé à Sir John Dill au poste de chef d'état-major général impérial, et l'amiral de la flotte Dudley Pound. Les membres supérieurs étaient l'amiral William Leahy, qui présidait les chefs d'état-major interarmées américains, et Dill, que Churchill avait maintenant nommé chef de la mission britannique à Washington. Au cours des mois et des années à venir, Hap Arnold et Sir John ne se contenteraient pas de voir stratégiquement, mais deviendraient des amis personnels proches.

Stratégie de l'USAF pendant la Seconde Guerre mondiale

La plus grande décision stratégique d'Arcadia d'un point de vue historique peut être résumée dans la phrase «L'Allemagne d'abord, contient le Japon». Roosevelt et Churchill ont décidé de mettre la part du lion de leurs ressources pour vaincre l'Allemagne. En effet, les ressources combinées des alliés anglo-américains étaient à peine cette tâche.

Il y a eu beaucoup de discussions sur la façon d'utiliser ces ressources. Les Alliés ont discuté de l'opération Sledgehammer, une invasion anglo-américaine de l'Europe continentale en 1942, mais étant donné la faiblesse des Alliés par rapport à la force et à l'avantage défensif alors détenus par les Allemands, il a été décidé qu'une telle opération devrait être reportée à 1943 ( il a finalement été reporté à 1944).

En examinant la carte, il a été décidé que la première action terrestre efficace efficace que l'armée américaine pourrait entreprendre serait un débarquement en Afrique du Nord-Ouest. Idéalement, cette opération, nommée Gymnaste, soulagerait les Britanniques, qui combattaient les Afrika Korps allemands de l'autre côté de l'Afrique du Nord, sans parler de soulager les Soviétiques, qui pourraient bénéficier de tout détournement des ressources allemandes.

Pour Hap Arnold, les discussions d'Arcadia ont souligné la nécessité d'élargir les routes aériennes de ferry à travers l'Atlantique vers la Grande-Bretagne et d'établir un pont aérien vers l'Australie, où se ferait la dernière défense contre les Japonais encore imparables. Non seulement des avions américains en location-bail circuleraient dans ces couloirs, mais des avions de l'USAAF destinés à combattre les puissances de l'Axe.

Alors que Gymnast est devenu le principal objectif de la stratégie terrestre offensive américaine, les discussions se sont tournées vers une stratégie aérienne offensive. Les conférenciers d'Arcadia ont commencé à discuter d'un stratégique offensive aérienne contre la capacité industrielle de l'Allemagne. Même si la production d'avions américains faisait l'objet de discussions anglo-américaines depuis au moins un an, les deux parties se sont rendu compte que les usines ultramodernes de l'Allemagne faisaient autant partie de leur machine de guerre que les forces armées allemandes. La seule façon de toucher cette machine industrielle était de l'air et grâce à l'utilisation de bombardiers à quatre moteurs à longue portée.

Bien qu'ils diffèrent par leurs nuances opérationnelles, en ce qui concerne théorie des opérations aériennes stratégiques, le maréchal en chef de l'Air Portal et le commandant du RAF Bomber Command, le maréchal de l'air Arthur Travers «Bomber» Harris, étaient sur la même page que les disciples de longue date de Mitchell qui dirigeaient l'USAAF, Hap Arnold et Tooey Spaatz.

Le 19 janvier, Arnold et son état-major ont formé le VIII Bomber Command, qui a été intégré le 22 février à la nouvelle Eighth Air Force, l'organisation faîtière des unités opérationnelles de l'USAAF en Grande-Bretagne. Alors que le VIII Bomber Command était la pièce maîtresse de la Huitième Force aérienne, l'Air Force contenait également un VIII Fighter Command pour fournir des chasseurs pour escorter les bombardiers et un VIII Service Command pour entretenir l'avion. Au début, le huitième contenait également le VIII Ground Air Support Command (plus tard Air Support Command), qui a été formé pour les opérations tactiques, mais ses actifs ont ensuite été transférés à la Ninth Air Force.

Le 22 février également, un mémorandum combiné des chefs d’état-major, intitulé Politique de disposition des forces aériennes américaines et britanniques, a promis que la Huitième Force aérienne se joindrait à la RAF dans l'offensive aérienne stratégique contre l'Allemagne "dans les plus brefs délais." Harris menait déjà des opérations de bombardement à longue portée contre l'Allemagne, et les Britanniques étaient impatients d'avoir les Yanks à bord . Hap Arnold avait espéré que ce serait dès le mois d'avril, mais avec le petit nombre de bombardiers quadrimoteurs alors disponibles et la nécessité de les partager avec la RAF, Arnold et Spaatz devaient admettre que «les premières dates possibles» n'étaient pas va être bientôt.

Construire l'USAF

Roosevelt a décidé que l'objectif pour l'industrie aéronautique américaine devrait être de soixante mille nouveaux avions pour 1942. Il a été laissé à Arnold et Portal de déterminer comment ces chiffres devaient être attribués. Bien qu'il n'y ait aucune trace de la façon dont les chefs sont arrivés à leurs chiffres, l'accord Arnold-Portal du 14 janvier prévoyait la livraison de 34 830 à l'USAAF; 10 382 à la RAF; et 10 220 à la marine américaine. Rétrospectivement, l'accord Arnold-Portal était plus un cadre pour un objectif intermédiaire qu'une prescription précise de chiffres.

Le 15 février 1942, le grand bastion britannique de Singapour, considéré comme imprenable, est tombé aux mains des Japonais, avec sa garnison de quatre-vingt mille hommes. Winston Churchill a qualifié la capitulation de Singapour de «pire catastrophe» de l'histoire britannique. Dans le même temps, les États-Unis subissent leur plus grande défaite depuis la guerre civile aux Philippines, où cent mille soldats américains sont encerclés. La marée de mauvaises nouvelles, semaine après semaine, a infecté le moral du front intérieur comme une maladie débilitante.

Comme Arnold l'a écrit dans ses mémoires, Roosevelt l'avait pris à part immédiatement après Pearl Harbor et avait demandé, en fait, que quelque chose être fait pour "trouver les voies et moyens de ramener au Japon proprement dit, sous la forme d'un bombardement, le vrai sens de la guerre."

Arnold n'avait aucun moyen immédiat de le faire, mais a posé le problème à son personnel aérien. La solution est venue de l'US Navy.

"Au début de 1942, l'amiral King est venu me voir et m'a demandé si je pensais qu'il était possible d'utiliser des bombardiers moyens B-25 de l'USAAF, avec une portée plus longue que les bombardiers de la Marine lancés depuis le pont d'un porte-avions", se souvient Arnold. . (Un bombardier à quatre moteurs était physiquement trop gros.) "Je lui ai assuré que je le pensais, à condition que le pont porte-avions soit suffisamment grand pour accueillir le nombre de B-25 qui devraient être envoyés pour une telle mission."

Vint ensuite le choix d'un leader pour la mission: Jimmy Doolittle. "La sélection de Doolittle pour diriger cette mission presque suicidaire était naturelle", a rappelé Arnold dans ses mémoires. «Il était courageux, techniquement brillant, un leader qui non seulement pouvait être compté pour faire une tâche lui-même si cela était humainement possible, mais pouvait transmettre son esprit aux autres.»

Depuis qu'Arnold avait passé du temps avec lui au début des années 1920, Doolittle s'était fait un nom sur le circuit de la course aérienne en remportant les «trois grands» trophées de la course aérienne: la Coupe Schneider, le Trophée Bendix et le trophée Thompson. Entre-temps, il avait également remporté le trophée Mackay en 1926 et établi un record du monde de vitesse au Shell Speed ​​Dash de 1932. L'aviateur «techniquement brillant» avait obtenu un doctorat du MIT, avait aidé à développer l'horizon artificiel et le gyroscope directionnel, et avait lancé des méthodes pour enseigner le vol aux instruments. Il était revenu en service actif en 1940 et, comme Arnold, avait effectué un voyage d'information en Grande-Bretagne.

"A partir de ce moment-là, le Raid Doolittle Tokyo était un projet approuvé, et Top Secret, très peu d'officiers de l'Air Force ou de la Navy, savaient qu'il devait avoir lieu", poursuit Arnold. «Le président Roosevelt a été constamment informé des détails. Une coopération plus étroite a été maintenue avec la Marine pour assurer une bonne technique de décollage du porte-avions. »

Doolittle, ses équipages et ses B-25 ont navigué sous le Golden Gate Bridge à bord de l'USS Frelon le 2 avril 1942. Le 18 avril, les seize hommes ont réussi à descendre du poste de pilotage et à atteindre le ciel au-dessus de cinq villes japonaises, dont Tokyo. Parce qu'il ne serait pas possible d'atterrir sur le porte-avions, les équipages ont été informés de continuer vers l'ouest et d'atterrir en Chine. Aucun des appareils n'a pu atteindre un aérodrome, mais 69 des 80 membres d'équipage, dont Doolittle, ont renfloué, ont survécu et ont été rapatriés. Hap Arnold était satisfait de ses aviateurs. Comme Jimmy Doolittle l'a dit plus tard à Robert Arnold personnellement, «Hap Arnold était un homme que vous ne vouliez pas décevoir.» Doolittle ne l'avait pas fait.

Les dégâts matériels causés ont été légers, mais l'impact sur le moral a été immense, car le raid a démontré que les États-Unis, en particulier l'USAAF, étaient capables de bombarder le Japon, bien qu'avec l'aide de la marine américaine.

Pendant ce temps, le colonel Harry "Hurry-Up" Halverson dirigeait un contingent de libérateurs B-24 dans le monde entier dans la direction opposée, avec l'intention d'attaquer le Japon depuis des bases en Chine.

Traversant l'Atlantique Sud par le Brésil, le projet Halverson (HALPRO) avait atteint Khartoum au Soudan, en route vers l'Inde, début juin. À ce moment-là, la situation en Chine s'était détériorée au point qu'il n'était plus possible d'y installer des bombardiers américains à longue portée, de sorte que HALPRO a été détourné pour attaquer les raffineries de pétrole de Ploesti, en Roumanie. Il s'agissait du plus grand complexe de raffineries d'Europe continentale, et étant donné que la Roumanie avait rejoint l'Axe, Ploesti était une source clé des produits pétrochimiques qui huilaient et alimentaient la machine de guerre allemande.

Lancée depuis une base britannique à Benghazi en Libye, la mission HALPRO a eu lieu le 12 juin et a été une surprise totale pour l'ennemi. Écrit Hap Arnold, "L'improbabilité de ce voyage aller-retour de deux mille milles était sa meilleure protection, et l'opposition ennemie n'était pas lourde."

Comme pour la mission Doolittle en avril, les dégâts physiques réels étaient minimes, mais cela a permis de remarquer que l'USAAF était capable d'attaquer des cibles ennemies éloignées. Bien sûr, personne ne savait mieux que Hap Arnold que de telles missions étaient aux limites extrêmes de la capacité de l'USAAF, et que beaucoup de travail devait être fait avant que l'USAAF soit capable d'une offensive aérienne stratégique soutenue contre l'Allemagne ou le Japon.

Pendant ce temps, l'USAAF se développait sur le plan organisationnel. En août, Arnold a supervisé l'ajout de quatre nouvelles forces aériennes numérotées. La Ninth Air Force a été créée en tant qu'organisation d'appui aérien tactique dans le théâtre de la Méditerranée orientale; la dixième Force aérienne a été constituée en tant qu'organisation faîtière pour les opérations de l'USAAF dans le théâtre Chine-Birmanie-Inde; la onzième Force aérienne a vu le jour en tant que nouvelle désignation de la Force aérienne de l'Alaska; et la Douzième Force aérienne a été créée dans le théâtre méditerranéen occidental principalement pour soutenir l'opération Torch, les débarquements américains en Afrique du Nord-Ouest qui avaient été décidés lors de la conférence d'Arcadia.

Le général Lewis Brereton avec le neuvième, le général Clayton Bissell au dixième, le général William Butler avec le onzième et le retour sur le terrain après avoir reçu sa médaille d'honneur du président Roosevelt-général Jimmy Doolittle avec le douzième, commandaient ces nouvelles forces aériennes.

Pendant ce temps, Arnold a renommé l'USAAF Air Ferrying Command en tant que Air Transport Command parce que les unités et les opérations du commandement ont été «étendues à toutes les parties du monde» et pas seulement à faire du ferry.

Pour commander cette nouvelle organisation, Arnold a choisi le général Hal George, à la fin de l'AWPD, et comme adjoint de George, il a "rédigé" C.

R. Smith, le président d'American Airlines et l'a nommé colonel de l'USAAF. En effet, les pilotes et les avions de toutes les compagnies aériennes du pays seraient un élément essentiel du développement de l'Air Transport Command et de sa structure de routes mondiales.

"Ils ont fait une merveilleuse paire", a écrit Arnold dans ses mémoires. «Quelle que soit la mission que je leur ai confiée, je pouvais compter sur sa réalisation à 100%. Les deux officiers se sont complétés par leurs capacités, leur expérience et leur jugement - ils ont formé une équipe parfaite. La croissance de l'Air Transport Command a été étroitement liée à l'expansion de l'ensemble de la Force aérienne. Il a commencé avec deux officiers et un commis dans une petite pièce et en deux ans a totalisé plus de 85 000 officiers et hommes, et avait des lignes s'étendant à pratiquement tous les coins du monde. »Ayant remporté sa bataille sur les allocations de production et maintenant enfin voir son Flying Forteresses en action, Hap Arnold aurait dû respirer plus facilement le théâtre européen. Cependant, deux autres batailles internes se profilent maintenant, qui menacent de limiter l'efficacité, au moins à court terme, de ses plans pour une offensive stratégique contre le Troisième Reich.

Le premier d'entre eux l'a de nouveau mis en désaccord avec Portal, avec Bomber Harris et avec le reste de l'establishment de la RAF. Le nœud du problème était le début d'un différend doctrinal de longue date sur la tactique. L'USAAF a localisé visuellement les cibles et les a bombardées avec autant de précision que possible. À cette fin, l'USAAF avait développé et déployé le viseur nordique à bord de ses forteresses volantes et libérateurs. Développé aux États-Unis par un ingénieur né aux Pays-Bas du nom de Carl Lukas Norden, le viseur-bombe était le viseur le plus sophistiqué de l'histoire à ne pas utiliser d'électronique. Ayant travaillé pour la société Sperry Gyroscope avant la Première Guerre mondiale, Norden était un pionnier reconnu dans le domaine des plates-formes de canons navals stabilisées gyroscopiquement lorsqu'il est sorti seul pour construire son viseur.

De l'USAAF à l'USAF

Les huitièmes bombardiers de l'Air Force étaient équipés du Norden M-Series, qui était capable de viser dans un rayon de cinquante pieds à une altitude de plus de vingt mille pieds, un niveau de précision huit fois supérieur à celui offert par le viseur britannique Mk.XIV . L'USAAF était convaincu que le Norden avait validé la doctrine des attaques de précision à la lumière du jour.

Les Britanniques, cependant, étaient sceptiques à la fois sur la visée et sur la doctrine, insistant pour que la Eighth Air Force abandonne les frappes de précision au profit d'attaques de zone, comme le faisait la RAF. Contrairement aux attaques de précision, qui n'étaient possibles que pendant la journée, les bombardements de zone ou «sur tapis» pouvaient être effectués la nuit, alors qu'il était plus difficile pour les artilleurs antiaériens ennemis ou les pilotes d'intercepteurs de suivre et d'abattre les bombardiers. La défense britannique de cette doctrine a frôlé l'insistance. Les Américains ont répliqué que le bombardement de tapis était un gaspillage et imprécis et qu'il a fait de nombreuses victimes civiles. Ayant vu ce que le Luftwaffe Blitz de 1940 avait fait à Londres, Harris du Bomber Command était franc dans son mépris pour les inconvénients des bombardements de zone. Comme il l'a dit à Portal, «Les Nazis sont entrés dans cette guerre sous l'illusion plutôt enfantine qu'ils allaient bombarder tout le monde, et personne n'allait les bombarder. À Rotterdam, Londres, Varsovie et une demi-centaine d'autres endroits, ils ont mis en pratique leur théorie plutôt naïve. Ils ont semé le vent, et maintenant ils vont récolter le tourbillon. »

Comme James Lea Cate l'a écrit dans l'histoire officielle de l'USAAF, les Américains sont restés fidèles à leur doctrine, estimant que «la paralysie de certains points clés serait aussi efficace et bien moins chère que l'effacement total». Bien que l'USAAF et la RAF aient convenu de en désaccord, et voler respectivement de jour et de nuit, la RAF a continué d'exhorter l'USAAF à se joindre à eux dans les bombardements de nuit.

Le deuxième défi auquel Arnold et Spaatz ont dû faire face a été l'opération Torch, qui est désormais prévue pour novembre. Les chefs d'état-major combinés ont décidé de concentrer la majorité des ressources alliées sur le soutien de Torch et de détourner les bombardiers vers le théâtre méditerranéen et loin de l'accumulation en Grande-Bretagne.

Tooey Spaatz est allé au général Eisenhower, qui a reçu le commandement suprême des forces alliées pour l'opération Torch, et a fait valoir que la huitième Force aérienne devrait continuer à rassembler des forces pour des opérations stratégiques contre l'Allemagne. Eisenhower a accepté les demandes de Spaatz, mais seulement avec la mise en garde que toutes les ressources jugées nécessaires pour Torch devraient être détournées. En conséquence, le huitième a perdu des groupes de bombardements entiers. Il a également perdu Tooey Spaatz. Quand Eisenhower a déménagé en Méditerranée pour assumer le commandement suprême des forces alliées pour l'opération Torch, Spaatz, en tant que chef des aviateurs de son état-major, l'a accompagné. Ira Eaker est maintenant passé du VIII Bomber Command à la tête de la huitième Force aérienne. Pour commander le VIII Bomber Command, Arnold choisit le général de division Frederick Lewis Anderson Jr., qui avait été directeur adjoint des bombardements au siège de l'USAAF avant de venir en Angleterre en 1941 en tant que représentant personnel d'Arnold «sur les questions de bombardement» au théâtre européen.


Cet article sur l'histoire de l'US Air Force est tiré du livre Hap Arnold: le général qui a inventé l'US Air Force© 2013 par Bill Yenne. Veuillez utiliser ces données pour toute référence. Pour commander ce livre, veuillez visiter sa page de vente en ligne sur Amazon ou Barnes & Noble.

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