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Benjamin Franklin: imprimeur, diplomate, célébrité internationale

Benjamin Franklin: imprimeur, diplomate, célébrité internationale

À part George Washington, Benjamin Franklin était l'Américain le plus célèbre de sa génération. Toute activité notable à Philadelphie avait ses empreintes digitales, y compris la Déclaration d'indépendance et la Constitution des États-Unis. Franklin était un philanthrope, un entrepreneur, un scientifique, un philosophe, un diplomate, un homme d'État, un imprimeur et un patriote réticent dont la morale et les activités sociales étaient plus conformes aux «gens du commun» qu'aux hommes de la société. Il a été appelé «citoyen du monde», un titre qui a ses pièges et qui n'est pas à sa place avec les autres hommes de sa génération, mais il a souvent appelé l'Angleterre sa «maison» et admiré la société française. Franklin a fourni de l'humour, de la bonne volonté et de la dignité aux événements importants de son temps et est l'un des hommes les plus cités de la génération fondatrice. Contrairement aux autres «Big Six», Franklin n'a jamais occupé de poste au sein du gouvernement fédéral, mais ses contributions à la vie politique et sociale américaine étaient néanmoins importantes. Il a défendu le compromis et résisté aux décisions irréfléchies. Sans Franklin, l'histoire de la première république serait radicalement différente - moins humoristique, sinon rien.

Benjamin Franklin est né à Boston, Massachusetts, le 17 janvier 1706 de Josiah et Abiah Franklin. Son père avait immigré en Nouvelle-Angleterre vers 1682 du Northamptonshire, en Angleterre. Sa mère était la fille de Peter Folger, l'un des premiers colons de Nantucket et un interprète amérindien. Franklin était le plus jeune fils de Josiah et le plus jeune fils du plus jeune fils depuis cinq générations. Josiah Franklin avait l'intention que son fils doué entre dans le ministère et l'a envoyé à la prestigieuse Boston Grammar School, mais en tant que pauvre fabricant de savon et de bougies, il ne pouvait pas payer les frais et dans un an, il l'a transféré. Franklin a travaillé avec son père pendant un an ou deux, puis a été apprenti à l'imprimerie de son demi-frère.

James Franklin, son frère, a fondé le New England Courant en 1721, et le jeune Benjamin a appris tous les aspects du métier de l'imprimeur, écrivant même quatorze lettres humoristiques sous le pseudonyme «Mme Silence Dogood »pour le journal. Lorsque son frère a été emprisonné pour des propos «séditieux», Franklin a dirigé le journal lui-même. Il avait également accès à une petite bibliothèque et lisait avec voracité. Les deux frères se sont finalement disputés et Franklin s'est enfui à Philadelphie à l'âge de dix-sept ans. Parce qu'il a interrompu son apprentissage, cela a fait de lui un fugitif légal, et bien qu'il ait peu d'argent et une mauvaise apparence, il a rapidement trouvé du travail dans une autre imprimerie. Il a acquis un cercle d'amis qui comprenait le gouverneur royal de la colonie. Le gouverneur a convaincu Franklin de se rendre à Londres pour acheter à crédit du matériel d'impression. Après son arrivée à Londres en 1724, aucune lettre de crédit n'a suivi et Franklin a été laissé à lui-même.

Il a pris un autre emploi dans une imprimerie et a économisé suffisamment d'argent pour acheter un voyage de retour. Franklin s'est lié d'amitié avec un marchand Quaker à son retour et a travaillé dans sa boutique de Philadelphie pour apprendre l'art du commerce. Il a formé un partenariat commercial en 1728 avec Hugh Meredith et a acheté The Pennsylvania Gazette en 1729. À l'âge de vingt-quatre ans, Franklin a eu deux enfants illégitimes et a décidé de s'installer pour arrêter ses «passions juvéniles». En 1730, il a pris une épouse, Deborah Reed, par le biais d'une union de fait. Ils ont eu deux enfants et Reed s'est avérée être une «bonne et fidèle compagne». Elle ne partageait pas le zèle de Franklin pour les activités intellectuelles, mais Franklin ne s'est jamais plaint et s'est efforcé de faire fonctionner le mariage.

Sa carrière a pris un tournant décisif pour le mieux après son mariage. Franklin a publié la Gazette et a dirigé un magasin qui vendait une variété de produits, y compris éventuellement des esclaves. Il a acquis le contrat pour tous les livres imprimés et imprimés du gouvernement de Pennsylvanie, les couvertures et autres documents. Il a vécu une vie frugale et économe. Franklin a écrit qu'il voulait non seulement mener une vie d'épargne et d'industrie, il voulait «éviter toutes les apparences contraires». Il s'habillait simplement et ne semblait jamais oisif. Ce style de vie a fini par faire de lui un nom connu dans les colonies et en Europe.

En 1732, Benjamin Franklin a commencé à publier une série intitulée Poor Richard's Almanac. Son peu de sagesse fait de lui le porte-parole incontesté de "l'homme ordinaire" et illustre l'esprit colonial prudent et pratique. L'Almanach était deuxième derrière la Bible en popularité et «Comme le dit le pauvre Richard» est devenu une expression largement utilisée dans les colonies. Un peu de sagesse comme «Tôt au lit et tôt pour se lever, rend un homme en bonne santé, riche et sage», «Ne jetez pas de pierres sur vos voisins, si vos propres fenêtres sont en verre» et «La hâte fait des déchets» ont survécu dans l'ère moderne. L'Almanach est également un bel exemple de l'un des traits de caractère importants de Franklin: l'autopromotion. Il se lie d'amitié avec les «bonnes» personnes, trouve toujours du temps pour les «bonnes» activités et est rarement minoritaire sur un sujet donné. Franklin a toujours été décrit comme honnête, mais il savait quand prendre les bonnes décisions et paraître authentique. Ses projets philanthropiques étaient également remarquables. Franklin a pris une part active dans pratiquement toutes les entreprises publiques de Philadelphie. Il a organisé des pompiers, aidé à établir des églises non sectaires, parrainé la création de l'hôpital de Pennsylvanie et aidé à fonder l'Université de Pennsylvanie.

Il a réformé les patrouilles de police et a travaillé pour un meilleur éclairage dans les rues de Philadelphie. Il a créé la première bibliothèque en circulation dans les colonies et a aidé à élargir les réalisations scientifiques américaines grâce à sa propre invention et à son exploration. Il a écrit sur la météo, les tremblements de terre, la géographie, le climat, l'agriculture, l'économie et la physique. Il aurait pu être le premier à reconnaître les tempêtes de l'Atlantique ou les «nor'easters» se déplaçant contre le vent. Il était fasciné par l'électricité et a développé une théorie de la foudre - en faisant voler son cerf-volant de manière célèbre - qui a conduit au paratonnerre.Les inventions de Benjamin Franklin comprenaient un poêle plus efficace, une meilleure horloge et des lunettes bifocales. En raison de ses contributions à la science, Harvard (1753), Yale (1753) et le College of William and Mary (1756) ont décerné un Master of Arts honorifique et l'Université écossaise de St. Andrews (1759) un doctorat honorifique en droit. Il a créé un club de débat à Philadelphie, a encouragé la création d'une American Philosophical Society et a finalement été accepté dans l'élite British Royal Society. Le "Dr." Franklin était le "Sage américain" et l'homme le plus respecté des colonies de la période pré-révolutionnaire.

Révolutionnaire prudent

Une carrière publique productive a suivi sa renommée. Franklin est devenu le greffier de l'Assemblée de Pennsylvanie en 1736 et a été le principal homme dans ce corps de 1751 à 1764. Il a servi comme maître de poste de Philadelphie et finalement comme maître de poste adjoint pour toutes les colonies. Franklin a aidé à organiser les défenses frontalières de la Pennsylvanie pendant la guerre française et indienne et a été élu colonel de la milice de Pennsylvanie en 1757. Il a également favorisé une union des colonies à des fins défensives et a avancé une conception précoce pour une telle union appelée le «Plan Albany» en 1754. Sa célèbre image représentant un serpent coupé représentant les différentes colonies avec la phrase «Join, or Die» a été appelé le premier dessin animé politique américain.

Benjamin Franklin était un anglophile qui appréciait le rôle de la couronne et cherchait sa protection, et bien qu'il pensait que les colonies nord-américaines faisaient partie de l'Empire britannique, il pensait administrativement qu'elles étaient deux entités distinctes. Le Parlement, selon lui, n'a pas le droit d'imposer des taxes aux colonies américaines parce que les intérêts américains ne sont pas représentés dans cet organe, mais il ne pense pas que la violence soit nécessaire ou même justifiée pour leur résister. Pendant un certain temps, ses confrères Pennsylvaniens le considéraient même comme un agent de la couronne et menaçaient de brûler sa maison lorsque Franklin soutenait implicitement le Stamp Act de 1765. Mais Franklin apaisa leurs craintes avec une performance magistrale devant la Chambre des communes qui remit en question la légalité de les mesures. Il fut aussitôt considéré comme un ardent défenseur des colonies.

En fait, de 1766 à 1770, les assemblées législatives de Pennsylvanie, de Géorgie, du New Jersey et du Massachusetts ont choisi Benjamin Franklin comme agent colonial à Londres. Il a exhorté ses amis américains à faire preuve de prudence avec les Britanniques, tout en défendant les colonies dans des conversations privées avec ses amis britanniques, un groupe qui comprenait finalement Edmund Burke et William Pitt. Il se sentait souvent comme un homme coincé dans une maison de transition. Il se plaignait que les gens en Angleterre le classaient comme «trop américain, et en Amérique, trop anglais». Il pensait que les colons américains «abusaient de la meilleure constitution et du meilleur roi…» et pensaient qu'ils méritaient punition, mais il avait très envie de retourner à Philadelphie pour une «Affection indélébile… pour ce cher pays».

En 1770, Benjamin Franklin était convaincu que le Parlement n'avait pas le pouvoir de légiférer pour les colonies. Il a encouragé Benjamin Franklin à résister pacifiquement aux actes parlementaires «illégaux» et a écrit deux tracts politiques qui ont irrité les forces anti-américaines à Londres. Le second, «Règles selon lesquelles un grand empire peut être réduit à un petit», a réprimandé les pratiques parlementaires en Amérique du Nord et a été largement imprimé en Angleterre et dans les colonies.

Il a également aidé à rendre publique une série de lettres écrites par le gouverneur royal du Massachusetts, Thomas Hutchinson, qui appelaient à «raccourcir ce qu'on appelle les libertés anglaises». Après l'impression des lettres à Boston et à Londres, Franklin a reconnu son rôle dans leur «vol, », Il a été traduit devant le Conseil privé de Londres, dénoncé comme un homme« sans honneur »qui avait fait du terme« homme de lettres »une déclaration de« diffamation »et qui avait« perdu le respect des sociétés et des hommes ». les tentatives de persuader les dirigeants britanniques que le résultat final de leurs politiques coercitives serait une guerre longue et désastreuse ont été vaines. Il était arrivé à une triste conclusion: l'indépendance était la seule option pour préserver les droits des Anglais.

Benjamin Franklin était un scientifique, un philosophe et un étudiant des Lumières anglaises; il était aussi profondément conservateur, un fidèle sujet de la couronne qui se sentait poussé à agiter pour l'indépendance comme le seul moyen de préserver la véritable constitution britannique en Amérique. Il a écrit une fois que la Révolution américaine était «une résistance en faveur d'une constitution britannique, dont tout Anglais pourrait profiter, qui devrait venir vivre parmi eux; il résiste à des impositions arbitraires, contraires au droit commun et à leurs constitutions fondamentales, et à l'usage ancien et constant. C'était en effet une résistance en faveur des libertés de l'Angleterre, qui auraient pu être menacées par le succès de la tentative contre notre Amérique. »En d'autres termes, Franklin a signé la Déclaration d'indépendance parce que la Couronne et le Parlement avaient cessé de respecter la constitution britannique et les droits des Anglais. C'était une conclusion que son propre fils William, le gouverneur colonial du New Jersey, ne pouvait pas approuver, et le père et le fils n'ont jamais été réconciliés.

L'homme au bonnet de fourrure

À son retour en Amérique en 1775, Benjamin Franklin a été élu au deuxième Congrès continental. Il rédigea une proposition d'union des colonies qui fut initialement annulée, mais devint plus tard la base des «Articles de la Confédération et de l'Union perpétuelle» de John Dickinson. Il fut le rédacteur en chef de Jefferson au sein du comité qui rédigea la Déclaration d'indépendance et en tant que membre de l'équipe diplomatique qui a présenté aux Britanniques l'ultimatum d'indépendance avant toute nouvelle négociation.

Il présida la Convention constitutionnelle de Pennsylvanie de 1776 et apposa son cachet sur le nouveau document. Franklin a également créé le nouveau bureau de poste des États-Unis. Mais c'est son rôle de ministre de la France de 1776 à 1785 qui met en évidence sa longue carrière publique. Avant de partir, il a prêté environ 4 000 livres de son propre argent au gouvernement américain, l'équivalent d'environ 500 000 $ en dollars de 2007. Franklin a été choisi pour représenter les États-Unis en France en raison de sa renommée internationale et de sa relative familiarité avec le peuple français.

Il avait près de soixante-dix ans quand il quitta les États-Unis pour Paris en 1776, et il fut sans doute accusé du travail politique le plus important de la Révolution: gagner la reconnaissance française et le soutien à l'indépendance américaine. Les Français l'accueillirent en décembre 1776 avec l'accueil d'un héros. Ses manières sans prétention, sa robe simple, son bonnet de fourrure, son charme, son esprit et sa sagesse plaisaient aux Français. C'était l'âge de la «raison» et Franklin persuada les Français que soutenir les États-Unis était une extension naturelle des idéaux rationnels français. Il leur a promis un retour à un «âge d'or» où les hommes vivaient une vie simple de raison et de loisir; L'Amérique serait une nouvelle république, la rivale moderne des Grecs et des Romains de l'antiquité classique.

Il a fréquenté l'Académie française des sciences, diverti les principaux membres de la société française et visité les philosophies françaises les plus importantes de l'époque. Il est devenu une figure culte, un homme dont les bons mots ont été célébrés et répétés, dont le tableau était accroché dans les bâtiments publics et les résidences privées. John Adams, jaloux de la stature de Benjamin Franklin, a dit un jour que «son nom était familier au gouvernement et au peuple… à tel point qu'il n'y avait guère de paysan ou de citoyen, de valet de chambre, de cocher ou de valet de chambre, de femme de chambre ou de femme de chambre». échalote dans une cuisine qui ne la connaissait pas et qui ne le considérait pas comme un ami du genre humain. »

Le roi Louis XVI a finalement souscrit au discours de Franklin selon lequel le soutien aux États-Unis maintiendrait le monde anglais divisé et les chiens de guerre de la Grande-Bretagne loin de leur «ennemi naturel», la France. Louis a envoyé son argent, son armée et sa marine pour aider à assurer l'indépendance américaine. Dans le processus, il a approfondi le conflit de la France avec l'Angleterre, détruit l'économie de la France et inspiré une révolution sanglante contre son propre régime, ce qui a conduit à un voyage à la guillotine. Le Congrès continental accorda à Franklin une autonomie presque complète en France. Il opérait comme un «secrétaire d'État» ad hoc qui s'occupait personnellement de presque tous les aspects des relations étrangères américaines, y compris la correspondance avec les représentants britanniques et les responsables français. Lorsque la paix est finalement arrivée, Franklin a négocié l'accord qui a abouti au traité de Paris de 1783. L'indépendance n'aurait pas été possible sans sa diligence et son charme.

Benjamin Franklin a évolué facilement dans la société française parce qu'il était un diplomate né naturellement, un homme qui avait appris à «vendre» son métier des années plus tôt et à promouvoir sa cause avec une éloquence inégalée. Il était un vendeur et un auto-promoteur éhonté qui feignait l'humilité quand cela convenait à ses besoins. Il ne s'agit pas de le qualifier de malhonnête, bien qu'il se soit lui-même appelé un «caméléon aimable». Il croyait fermement à l'indépendance américaine; et même s'il aimait vraiment le peuple français et la société française, il savait que son travail consistait à trouver la meilleure «affaire» pour les États-Unis. Bien sûr, c'est le travail de chaque diplomate, mais Franklin l'a fait mieux que presque n'importe qui dans l'histoire américaine.

Le grand-père de la République

Franklin revient aux États-Unis en 1785 et souhaite sa retraite. Il avait soixante-dix-neuf ans et voulait terminer son Autobiographie, une œuvre qu'il avait commencée dix ans plus tôt mais qu'il n'avait pas terminée. Franklin a plutôt été élu au Conseil exécutif de Pennsylvanie et a servi pendant trois ans. Une mauvaise santé a commencé à faire dérailler ses activités publiques, et il n'a pas été initialement sélectionné comme délégué à la Convention constitutionnelle en 1787.

Lorsque sa santé s'est améliorée, la législature de Pennsylvanie l'a élu à l'unanimité pour siéger, et bien qu'il soit le membre le plus âgé de la Convention, il a assisté à presque toutes les sessions. Il n'a pas joué un rôle de premier plan à la Convention, mais comme Washington, a servi à prêter autorité à la procédure. Il était depuis longtemps favorable à une révision des articles de la Confédération, car il pensait que ce document ne constituait pas une véritable «union». Sa promotion constante de la modération a conduit à l'un des événements les plus célèbres de la Convention. Lorsqu'il est apparu que la Convention s'était divisée en factions, Franklin s'est levé et a lancé un bref mais puissant appel à la modération et à l'intervention divine.

«Nous semblons en effet ressentir notre propre manque de sagesse politique, puisque nous avons couru à sa recherche. Nous sommes revenus à l'histoire ancienne pour des modèles de gouvernement et avons examiné les différentes formes de ces républiques qui, ayant été formées avec les germes de leur propre dissolution, n'existent plus. Et nous avons vu des États modernes partout en Europe, mais nous ne trouvons aucune de leurs Constitutions adaptée à notre situation ... Je demande donc la permission de bouger - que des prières implorant désormais l'assistance du Ciel, et sa bénédiction sur nos délibérations, aient lieu dans cette Assemblée chaque matin avant de passer aux affaires… »

L'appel de Benjamin Franklin a fonctionné. Les conservateurs ont pris le contrôle de la Convention et les travaux ont progressé. Il a apporté son soutien à la naturalisation facile des étrangers et a estimé que tous les projets de loi monétaires devraient provenir de la Chambre des représentants. Il a plaidé contre un salaire pour l'exécutif et une limite d'un mandat. Surtout, Franklin souhaitait éviter les problèmes que les Américains avaient rencontrés vingt ans plus tôt. Si les pouvoirs du gouvernement n'étaient pas limités et définis, il craignait que les États-Unis ne soient confrontés à la tyrannie et à des troubles politiques. Il n'a pas «entièrement approuvé» la Constitution telle qu'elle était en septembre 1787, mais il a demandé sa ratification «parce que je ne m'attends pas à mieux et parce que je ne suis pas sûr que ce ne soit pas le meilleur». Il a également compris que la Constitution était "Susceptible d'être bien administré pendant des années, et ne peut se terminer que par le despotisme, comme d'autres formes l'ont fait avant lui, lorsque le peuple deviendra si corrompu qu'il aura besoin d'un gouvernement despotique, incapable d'un autre." visions utopiques du progrès ou de la perfection américains. Toujours sage pratique, il a accepté la meilleure société «possible» plutôt que la meilleure «concevable».

Il mena, à toutes fins pratiques, une vie de «retraité» après 1787. Il divertit amis et admirateurs chez lui à Philadelphie et prit le temps de réviser son autobiographie. Son esprit n'a jamais vieilli et ses amis se sont émerveillés de son souvenir détaillé des événements de nombreuses années plus tôt. Il lutta contre la goutte - écrivant une fois une «conversation» satirique avec la maladie et les problèmes pulmonaires chroniques dans ses dernières années et mourut à l'âge de 84 ans en 1790. Vingt mille personnes assistèrent à ses funérailles. Dans la vingtaine, il a écrit une épitaphe humoristique: «Le corps de B. Franklin Printer; Comme la couverture d'un vieux livre, son contenu arraché, et dépouillé de son lettrage et de sa dorure, ment ici, de la nourriture pour les vers. Mais l'Œuvre ne sera pas entièrement perdue: car elle apparaîtra, comme il le croyait, dans une nouvelle édition plus parfaite, corrigée et amendée par l'auteur. »Sa dernière pierre se lit simplement:« Benjamin et Deborah Franklin. "

La réputation de Benjamin Franklin a éclipsé à bien des égards ses réalisations et ses activités réelles. Il suffit de regarder les rumeurs de ses irrégularités sexuelles. Son humour a été «redécouvert» ces dernières années à travers la publication de Fart Proudly et d'autres essais plus salaces. Il est devenu «cool» et «tendance» d'aimer Franklin et de le considérer comme une pure expression de la société américaine éclairée du XVIIIe siècle. Pourtant, Franklin ne représentait qu'un élément de cette société, et un petit à cela. Philadelphie était une ville cosmopolite au cours de la vie de Franklin et était beaucoup moins imprégnée de l'ancien ordre de la société que toute autre région «métropolitaine» américaine. La plupart des Américains du XVIIIe siècle se considéraient toujours comme des Virginiens, des Bostoniens ou des New Yorkais.

Leur état était leur pays. Franklin était riche et il vivait dans et parmi l'élite de sa communauté, mais il n'était pas un aristocrate terrien comme Washington ou Jefferson. Il chérissait l'ordre et croyait finalement qu'une monarchie constitutionnelle semblable à la Grande-Bretagne ou à la France conviendrait le mieux aux États-Unis. Il n'était pas égalitaire et, avant la guerre, il craignait qu'un grand nombre d'immigrants (Allemands non anglophones en particulier) ne submergeraient les colonies. Il avait soif de gloire et de «feux de la rampe». Il espérait que son autobiographie perpétuerait sa renommée après sa mort et garderait sa mémoire vivante avec celle des autres pères fondateurs.

Benjamin Franklin était, comme le dit l'expression moderne, un «citoyen du monde», mais qui se considérait en privé comme un Anglais. Il a publiquement pétitionné contre l'esclavage, mais a peut-être vendu des esclaves et en a gardé un chez lui. Il a enseigné aux hommes comment séduire les femmes et a eu deux enfants illégitimes, mais dans son autobiographie a recommandé la chasteté. Il privilégiait la forme, l'esprit et l'humour dans ses déclarations publiques, souvent au détriment du contenu. Il n'était pas tant un homme de contradictions qu'un homme qui acceptait la vie telle qu'elle était - et qui était prêt à défendre l'Amérique et ses traditions de liberté jusqu'au bout.