Guerres

Général de guerre civile J.E.B. Stuart (1833-1864)

Général de guerre civile J.E.B. Stuart (1833-1864)

Il y a une place spéciale dans le panthéon confédéré pour J.E.B. Stuart parce qu'il personnifiait l'un des archétypes du Sud - le cavalier gay, qui se moquait du danger, flirtait avec les femmes, tenait le livre de prières en main, connaissait la chair de cheval, aimait la course et répondait au pli d'un banjo. Stuart a non seulement gardé un joueur de banjo avec lui tout au long de ses campagnes, il a en fait volé le meilleur joueur de banjo de l'armée confédérée à une autre unité et l'a revendiqué comme le sien.

Stuart est né James Ewell Brown Stuart dans le sud-ouest de la Virginie, le fils d'un avocat et homme politique (et vétéran de la guerre de 1812), dont le père avant lui avait commandé des Virginiens à la bataille de Guildford Court House pendant la guerre d'Indépendance américaine. Les Stuarts étaient des presbytériens écossais-irlandais qui avaient atteint une place importante en Virginie. La famille de sa mère était également distinguée, aisée et réputée pour ses relations politiques. Sa mère était aussi connue pour sa piété que son père était connu pour son charme. Stuart a hérité des deux.

Éduqué à la mode habituelle de Virginie - avec une poignée de classiques - il a gagné un rendez-vous à West Point, où il a gagné le surnom moqueur de «beauté». Mais les portraits existants que nous avons de lui - avant que son visage ne soit couvert d'une cannelle luxuriante - barbe colorée - montre un homme aux regards parfaitement respectables. Il avait des yeux bleus saisissants, une voix captivante, une manière facile, et un physique fort et athlétique. Esprit libre qu'il était, il appréciait son temps à West Point, méritait les démérites pour le prouver, mais réussissait assez bien pour obtenir le 13e diplôme de sa classe sur le plan scolaire (prétendument, il aurait intentionnellement tenté de réduire ses notes académiques pour qu'il soit affecté à la cavalerie plutôt que les ingénieurs, car il était déjà cavalier).

Il servit au Texas, avec une unité de tirailleurs montés, et fut alors l'un des officiers triés sur le volet par le secrétaire à la Guerre Jefferson Davis pour l'organisation de sa 1ère et 2ème cavalerie d'élite organisée à Saint-Louis. De là, il a été affecté à Fort Leavenworth, dans le territoire du Kansas, et a rencontré la fille d'un autre officier de cavalerie et Virginian, le colonel Philip St. George Cooke. La fille du colonel Cooke, Flora, une fille plutôt simple mais épiscopale pieuse comme la mère de Stuart, a été balayée par le galant cavalier. Un peu déconcerté par la soudaineté de la chose, le colonel Cooke a néanmoins sanctionné le mariage du couple en novembre 1855. Deux ans plus tard, JEB Stuart est devenu père, et un peu plus d'un an plus tard, il a donné à sa petite fille un bon exemple en se confirmant. dans l'Église épiscopale.

Au Kansas, alors déchirée par une rivalité de section, la cavalerie de Stuart a été chargée de maintenir la paix, et le jeune 1er lieutenant a eu son premier aperçu de John Brown, le terroriste abolitionniste qui se considérait comme menant une guerre sainte contre l'esclavage. Stuart a eu son deuxième aperçu trois ans plus tard, à travers une fissure dans la porte de la caserne de pompiers de Harpers Ferry où John Brown s'était barricadé, sa bande de prétendus insurgés et ses captifs. À Harpers Ferry, Stuart a agi en tant qu'aide à Robert E. Lee, commandant des Marines dépêchés pour arrêter Brown (Lee avait également été le surintendant de JEB Stuart à West Point).

Ce ne sont pas seulement les tapageurs abolitionnistes qui ont occupé Stuart au Kansas. Il est entré en action contre le Cheyenne, dont l'un a tiré sur Stuart dans la poitrine à bout portant. C'était un crédit à la constitution robuste de Stuart d'avoir pu traiter la blessure comme une simple bagatelle.

Après l'élection d'Abraham Lincoln, mais avant la sécession de la Caroline du Sud, JEB Stuart a écrit à Jefferson Davis (alors sénateur des États-Unis du Mississippi) offrant ses services à toute armée du Sud qui pourrait bientôt être formée. La loyauté de Stuart était avant tout envers la Virginie, mais il ne pouvait pas imaginer que la Virginie abandonnerait ses camarades du Sud si la sécession entraînait la guerre. La sécession était inévitable et la guerre, pensait-il, allait probablement suivre. Si ce n'était pas le cas, et si Virginia n'avait pas besoin de lui dans son corps d'officiers, eh bien, il pourrait bien devoir devenir avocat, une perspective redoutable.

The Happy Warrior JEB Stuart

La décision de Lincoln de faire la guerre au Sud a épargné à JEB Stuart l'humiliation d'avoir à échanger son sabre de cavalerie contre un bardeau d'avocat. Il a démissionné d'un capitaine et a été nommé lieutenant-colonel d'infanterie de Virginie, affecté au commandement de Stonewall Jackson. Jackson l'a transféré à la cavalerie, où Joseph E. Johnston l'a promu colonel. Le tiret et l'efficacité de Stuart étaient apparents dès le départ. Lors d'un premier engagement (Stuart portait un manteau bleu et son vieux pantalon de cavalerie de l'armée américaine), il s'est retrouvé au milieu de dizaines de fédéraux, a commencé à leur donner des ordres impérieux, puis leur a dit de se rendre. Ils l'ont fait, en supposant qu'ils étaient entourés de confédérés invisibles, et il les a emmenés comme prisonniers de guerre.

Pour entraîner sa cavalerie verte, il les gardait en selle toutes les heures, les conduisait en difficulté (sous le feu, entouré par l'ennemi), puis riait et les sortait de nouveau, toujours froidement, toujours audacieux. Il cherchait des hommes qui savouraient le hard-riding, qui pensaient que le travail de cavalerie était "amusant" ("Vous ne voulez pas retourner au camp, je sais; c'est stupide là-bas, et tout le plaisir est ici. Je ne vais jamais camp si je peux l'aider »), et qui partageait son dédain pour les tirs d'obus (il a même organisé une entreprise spéciale, la société Q, finalement abolie, pour drainer de ses autres unités les paresseux, les railleurs, les lâches et les ennuyeux et quiconque n'aimait pas courir devant les balles sifflantes était certainement ennuyeux). Comme il l'a dit à ses soldats: «Vous êtes des braves et patriotes aussi, mais vous ignorez ce genre de travail, et je vous enseigne. Je veux que vous observiez qu'un homme bon sur un bon cheval ne peut jamais être attrapé. Autre chose: la cavalerie peut trotter loin de tout, et un galop est indigne d'un soldat, à moins qu'il ne se dirige vers l'ennemi. N'oubliez pas cela. On galope vers l'ennemi et on trotte toujours. »

JEB Stuart avait l'habitude de se retrouver au milieu de l'ennemi - et pas toujours par intention. À First Manassas, lorsque ses hommes ont été envoyés sur le terrain, il a appelé devant lui l'unité de Zouaves: «Ne fuyez pas, les garçons. Nous sommes ici! »Seulement pour réaliser que les troupes portaient les étoiles et les rayures de l'Union, et ce qui a commencé comme une salutation est devenu une charge de cavalerie. Mais telle était la vie dans la cavalerie, bien que la vie avec la cavalerie de Stuart soit très différente de la vie avec, disons, celle de Sheridan.

Avec son chapeau à plumes, sa cape écarlate, ses cuissardes, ses manières courtoises avec les femmes, son amour du plaisir et son affection pour les fleurs (à la fois en les donnant et en les recevant comme des guirlandes de conquérant), il était le Moyen Âge qui prend vie, qui n'était pas une coïncidence, car le Sud était ravi par les livres de Sir Walter Scott. L'idéal chevaleresque n'était pas éloigné des cavaliers de Virginie, mais peu l'ont poussé aussi loin que JEB Stuart. Il a donné à ses camps des noms comme Qui Vive et Quien Sabe, et s'est entouré de l'équivalent sud d'une cour médiévale qui comprenait un ménestrel (ou dans ce cas un plumeur banjo), un «évêque combattant» (le révérend major Dabney Ball), les relations du «roi» (fils de Robert E. Lee, Rooney et neveu Fitzhugh), un mercenaire étranger venu rejoindre la table ronde (le géant prussien, Heros von Borcke, qui, après la guerre, a fait voler le drapeau de la bataille des Confédérés depuis les remparts de son château ancestral), un chevalier doré errant (John Pelham, un West Pointer né en Alabama, 30 de bonne mine blonde romantique, une réputation de sportif en plein essor et une intrépidité qui a pétrifié ceux qu'il n'a pas inspirés, ce qui lui a valu le surnom "Le Gallant Pelham"), et un raton laveur féroce pour chien de garde.

Mais tout cela ne doit pas nous faire oublier à quel point il était habile. Joseph E. Johnston a écrit de lui: «C'est un homme rare, merveilleusement doté par la nature des qualités nécessaires pour un officier de cavalerie légère. Calme, ferme, aigu, actif, entreprenant, je ne connais personne de plus compétent que lui pour estimer les événements qui se sont produits devant lui à leur juste valeur. Si vous ajoutez une véritable brigade de cavalerie à cette armée, vous ne trouverez pas de meilleur général de brigade pour la commander. »En septembre 1861, il est dûment promu. En sept ans dans l'armée régulière, il avait été promu sous-lieutenant à capitaine (ce qui était considéré comme une promotion rapide). Mais de mars à septembre 1861, il avait été promu premier lieutenant de l'armée américaine à brigadier général dans les forces des États confédérés d'Amérique. Personne ne doutait que son élévation rapide soit méritée. Il avait vingt-huit ans.

Les hommes de Stuart étaient avec le général Joseph E. Johnston lors de la retraite de la péninsule et avec Lee pendant la défense de Richmond. C'est au cours de ce dernier service que ses hommes ont pris de l'importance avec leur célèbre raid qui les a fait contourner toute l'armée de McClellan, humiliant le commandant fédéral et s'amusant à le faire. (L'un des officiers de cavalerie fédérale poursuivant Stuart était son beau-père; et certains pensaient que le général Cooke était plus hésitant sur le terrain que d'habitude.)

JEB Stuart pour sa part, a savouré le danger (bien qu'il ait été perturbé une fois quand une balle a coupé la moitié de sa moustache précieuse), et cela faisait partie de son caractère qu'il pouvait exercer ses fonctions avec la plus grande habileté, avec l'estimation la plus sobre de la réalités militaires de sa situation, tout en se livrant à un esprit cavalier turbulent et amusant. Sa personnalité était telle que s'il ne pouvait pas entièrement gagner Wade Hampton (qui a frotté sous la suprématie des Virginians), il pourrait réchauffer le cœur étrange de Stonewall Jackson et même des blagues sur lui (et lui présenter un bel uniforme neuf comme un cadeau qui a laissé le Virginian occidental touché, et son personnel a été ravi d'amusement en le réprimandant pour l'essayer). Lee considérait JEB Stuart presque comme un fils. Et Stuart a ravi les femmes compatissantes du Sud partout où elles pouvaient être trouvées.

Néanmoins, il a souvent évoqué la possibilité de la mort, mais de manière non morbide. Quand il a été réprimandé pour s'être exposé trop souvent à l'ennemi, il a remarqué qu'il était facilement remplaçable. Il a expliqué une fois ses mouvements de troupes à l'un de ses officiers afin qu'au cas où il serait tué pendant la campagne, l'officier pourrait expliquer pourquoi Stuart avait agi comme lui. Il était totalement attaché à la cause et a dit à sa femme Flora qu'il souhaitait que son fils "ne fasse jamais rien dont son père aurait honte" et "n'oublie jamais les principes pour lesquels son père luttait".

Ces principes étaient, bien entendu, la défense de son Southland natal et des droits souverains de l'État de Virginie. L'esclavage, il l'accepta comme faisant partie intégrante du mode de vie du Sud, mais comme la plupart des hommes de sa classe, de son poste et de son passé, il était sympathique, de manière paternelle, envers les Noirs, comme beaucoup de ses hommes. À une occasion, ils ont découvert que les Yankees s'étaient arrêtés dans une plantation de Virginie et s'étaient enfuis avec une montre de conducteur de voiture noire. Les Confédérés ont descendu le ventre bleu et le capitaine confédéré William Blackford leur a dit: «Voyez-vous ces jeunes pousses de pin? Eh bien, ces dames là-bas à la plantation me disent que vous les avez traitées avec respect; si vous ne l'aviez pas fait, je serais suspendu chacun de vous par vos bretelles. Maintenant, l'un de vous a pris une montre d'un vieux nègre là-bas. Remettez-la-moi. »La montre a été rendue et rendue à son propriétaire légitime.

JEB Stuart était fier d'une telle erreur de chevalier parmi ses hommes. Blackford a noté que «en plus d'avoir un personnel composé de beaux hommes autour de lui, il aimait les voir montés sur de beaux chevaux.» Et de peur que vous, en tant que lecteur moderne décadent, ne soupçonniez quelque chose de mal de la mention de «beaux hommes», je peux assurez-vous que vous vous trompez. Pour lui, il s'agissait simplement d'avoir des chevaliers dignes de leur appel - beau, audacieux, bien élevé, sur de beaux chevaux, riant des dangers, et dansant et chantant toute la nuit. Et de peur que le penchant de Stuart pour les bals, les flirts et les filles portant des fleurs ne mène vos pensées dans une autre allée immorale, nous avons la bonne autorité de ses officiers d'état-major que Stuart était totalement innocent dans ces affaires.

Stuart était un homme qui respectait ses vœux. Il a dit à sa mère, à l'âge de douze ans, qu'il ne boirait jamais d'alcool - et il ne l'a jamais fait. Il a même laissé l'ordre de ne pas lui donner de whisky médicinal s'il était blessé. Il était également un fervent partisan des réveils religieux parmi les hommes, et a dit à un moqueur qu'il ne considérait pas d'appeler plus haut que celui d'un ecclésiastique. Il peut être difficile aujourd'hui de trouver des cœurs si purs, mais il est sûrement plus difficile quand les Virginiens et d'autres n'aspirent plus à l'esprit du cavalier de Virginie, ne pensent plus à la chevalerie comme un idéal à poursuivre, ou à la chevalerie comme un pratique pour l'âge actuel. De telles ambitions ont disparu avec le vent, fondu, comme JEB Stuart l'a finalement été, par la détermination impitoyable de goûts de Phil Sheridan.

Se battre jusqu'au bout

Mais avant que Sheridan ne le rattrape, JEB Stuart s'est amusé, y compris son célèbre raid contre le quartier général du général John Pope. Pour Stuart, il s'agissait de régler un score. La cavalerie de Pope l'avait tendu une embuscade, et tandis que Stuart avait réussi à s'échapper, il avait perdu certains de ses accessoires, y compris son célèbre chapeau à plumes. La vengeance de Stuart est venue de façon typique de Stuart. À cheval à la recherche de l'ennemi, Stuart a trouvé un homme noir à cheval en chantant «Ramenez-moi à Old Virginny». Le Virginian noir a dit à Stuart qu'il savait exactement où se trouvait Pope et l'a conduit là-bas.

Les troupes de l'Union se couchaient. Un officier fédéral a dit à un autre: «J'espère que JEB Stuart ne nous dérangera pas ce soir.» Puis, comme au bon moment, des coups de feu, le chaos et le Rebel Yell lui ont éclaté à l'oreille: «Le voilà, par Dieu!»

Il s'est avéré que Pope n'était pas dans son camp, mais Stuart a néanmoins obtenu le manteau du général (il a offert un prisonnier en échange du manteau contre son chapeau), et l'ennemi de l'Union a été plongé dans la confusion. Pendant le raid, une robe de buffle est restée aux mains du gouvernement fédéral uniquement parce qu'elle était gardée par un Terre-Neuve, et les cavaliers amoureux des animaux de Stuart ne tireraient jamais sur un chien, peu importe le prix du butin.

Les hommes de Stuart se sont battus dans toutes les campagnes de Lee - Second Manassas, Sharpsburg (suivi du raid chamboulant de Chambersburg de Stuart, sa deuxième circumnavigation de l'armée de McClellan), Fredericksburg, Chancellorsville (où Lee a mis Stuart aux commandes du Second Corps après la blessure mortelle de Jackson), et Gettysburg.

JEB Stuart s'est fait appeler «Le chevalier des Golden Spurs» après qu'une admiratrice de Baltimore lui ait envoyé une telle paire après son raid à Chambersburg. Mais pour certains, l'éclat a usé de ces éperons après sa performance à Gettysburg, où ses hommes ont tourné autour de l'armée ennemie et ont fait un raid à travers la Pennsylvanie, mais ont perdu la trace de l'armée fédérale et ont perdu le contact avec Lee. Lee, comme c'était sa coutume, avait laissé JEB Stuart avec beaucoup de discrétion concernant ses ordres - mais il ne s'attendait pas à ce que Stuart le laisse aveugle aux mouvements des fédéraux.

En fait, la bataille de Brandy Station en juin 1863 et la campagne de Gettysburg qui a suivi peu de temps après ont révélé un problème qui ne ferait qu'empirer. La cavalerie confédérée qui avait grandement profité de la supériorité de l'équitation du Sud était épuisée par les pertes, les campagnes acharnées et le manque de bons remplaçants tant chez les hommes que chez les chevaux. L'audace et l'esprit joyeux de JEB Stuart (alors même qu'il a subi la perte de sa fille à cause de la maladie, le vaillant Pelham aux éclats d'obus et d'autres pertes qui l'ont fait pleurer) commençaient à susciter plus de critiques que de félicitations. Alors que la marée de la guerre devenait plus sombre, le cavalier gay semblait hors de propos. Il était accusé d'être superficiel, vain, immature et égocentrique; il n'était plus fringant, il était téméraire. La guerre avait perdu son éclat et trop de gens étaient morts pour que ses détracteurs acceptent Stuart comme un beau idéal inspirant ou admirable.

Néanmoins, il pouvait encore faire un tiret, il avait toujours la confiance du général Lee, (qui savait toujours quand pardonner et oublier les inévitables lacunes d'un subordonné), et il avait toujours la confiance de ses hommes. Et il est resté assez fougueux pour voir Phil Sheridan et un corps substantiel de cavalerie, plus de 10000 soldats, avancer vers Fredericksburg, il a continué à les couper de ce qu'il pensait être un raid sur Richmond. C'était vraiment un piège appâté pour attirer Stuart jusqu'à sa mort. JEB Stuart ne comptait pas plus de 4 500 hommes. À six milles de Richmond, il se déplaça pour bloquer Sheridan à Yellow Tavern, où le bleu et le gris se rencontrèrent au combat le 11 mai 1864. Stuart prit place à la camionnette de son armée - où il promit qu'il serait toujours.

"Général, je crois que vous aimez les balles", a déclaré son clairon.

«Non, Fred, je ne les aime pas plus que toi. Je vais où ils sont parce que c'est mon devoir. Je ne m'attends pas à survivre à cette guerre. »

Le colonel Charles Venable a réprimandé JEB Stuart: "Des hommes derrière des souches et des clôtures sont tués, et vous êtes ici en plein air."

Sa réponse a été de rire. "Je ne pense pas qu'il y ait un danger."

Lorsque les Fédéraux chargèrent, Stuart était derrière une mince ligne grise d'hommes de la Compagnie K. Au milieu de cette marée bleue qui refluait et refluait, un soldat fédéral en fuite s'est soudainement retourné et a tiré une balle de calibre .44 sur Stuart. Stuart savait que c'était une blessure mortelle. Il rallia ses hommes et remit le commandement à Fitzhugh Lee: «Allez-y Fitz, mon vieux. Je sais que vous ferez ce qui est bien. »Comme il a été emmené sur le terrain, il a exhorté les confédérés en retraite à« retourner! Retourner! et faites votre devoir comme j'ai fait le mien, et notre pays sera en sécurité. Retourner! Retourner! Je préfère mourir que d'être fouetté! »Il mourut la nuit suivante, assurant à tous, aussi longtemps que dura sa force, qu'il était résigné à mort si c'était la volonté de Dieu.

La femme de JEB Stuart a pleuré pour toujours. Elle a survécu à son mari de cinquante ans, ne s'est jamais remariée et portait tous les jours du noir en signe de deuil. Lee a avoué, après la mort de Stuart, qu'il pouvait "à peine penser à lui sans pleurer." à leur état d'origine et la cause de l'indépendance du Sud.


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